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Ruínas do Cassino, 1944

Ruínas do Cassino, 1944

Ruínas de Cassino, 1944 (1 de 2)

Foto da coleção de Dennis Burt

Legenda original: 1944 Cassino 2

Copyright Gary Burt 2013

Muito obrigado a Gary por nos fornecer essas fotos da coleção de seu pai.


فایل: As ruínas de Cassino, maio de 1944 - um tanque Sherman destruído e a ponte Bailey em primeiro plano, com Monastery Ridge e Castle Hill ao fundo. TR1799.jpg

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A Destruição de Monte Cassino

Um impasse na Linha Gustav em janeiro de 1944 trouxe uma das decisões aliadas mais controversas da campanha italiana.

Imagem superior: militares dos EUA caminhando entre as ruínas da Abadia de Monte Cassino destruída por bombardeiros aliados. Da coleção do Museu Nacional da Segunda Guerra Mundial, 2010.324.234.

Perto do coração de muitos italianos, Monte Cassino, um mosteiro católico situado no alto de uma colina rochosa acima da cidade de Cassino, foi um símbolo de paz e magnificência por centenas de anos. No entanto, em 1944, esse farol religioso se transformou em um lembrete iminente do atrito, estagnação e custo da guerra dos Aliados.

Bento de Nursia estabeleceu o primeiro mosteiro de sua nova ordem neste promontório em 529 DC. Mesmo antes de Bento XVI, o local possuía uma enorme importância histórica. Na época de Bento XVI, a estrada que levava ao mosteiro já tinha mais de 10 séculos e era o local de um antigo templo romano de Apolo. À medida que o monasticismo se espalhou pela Europa, mais mosteiros beneditinos foram fundados nos mesmos padrões estritos de Monte Cassino. Dentro da abadia, os monges trabalharam meticulosamente para preservar tanto os textos contemporâneos quanto os antigos, garantindo que documentos e manuscritos importantes não fossem perdidos com a devastação do tempo.

A própria estrutura foi reconstruída várias vezes devido a desastres naturais e cercos, mas permaneceu um centro de estudos históricos. O complexo que ficava acima de Cassino durante a Segunda Guerra Mundial foi construído principalmente nos séculos XVI e XVII. Muitos dos manuscritos preservados dentro de suas paredes foram evacuados para Roma antes que os combates ocorressem ao redor do local, no entanto, isso não poupou a própria Abadia da destruição final.

Enquanto os Aliados se moviam para o norte pela bota da Itália, as forças de invasão pararam em ambos os lados da Linha Gustav. Com o fracassado desembarque anfíbio em Anzio e a luta brutal na Batalha do Rio Rapido, a campanha italiana chegou a um impasse em janeiro de 1944. Quatro tentativas foram feitas para escalar a montanha e tomar o santuário, e cada falha levou a um declínio tremendo na moral. O comandante do Quinto Exército, Mark Clark, lembrou que a batalha de Cassino foi “a mais árdua, a mais angustiante e, em um aspecto, a mais trágica de qualquer fase da guerra na Itália”. Esta batalha sem fim foi um dos lugares onde o 100º Batalhão de Infantaria Nisei ganhou o apelido de “Batalhão Coração Púrpura”.

As Forças Aliadas presumiram que os alemães estavam usando Monte Cassino como posição fortificada e posto de observação. Até mesmo informações ambíguas sobre a localização do alemão eram consideradas válidas. No entanto, até os últimos dias antes do bombardeio, Martino Matronola, um monge que permaneceu em Monte Cassino, afirmou que o Wehrmacht não estava usando o mosteiro. Vários habitantes da cidade aterrorizados de Cassino, Matronola e um outro monge foram os únicos presos na abadia durante o bombardeio.

Pilhas de entulho em torno da Abadia de Monte Cassino bombardeada. Legenda oficial na capa: "As ruínas da Abadia de Monte Cassino após a rendição alemã. EUA AAF Foto 232-6. Da coleção do Museu Nacional da Segunda Guerra Mundial, 2013.495.1681.

Grande nuvem de fumaça se formando acima das múltiplas explosões de um bombardeio de artilharia do Exército dos EUA na Abadia de Monte Cassino está escondida atrás da nuvem. Legenda oficial na frente: "Destruindo nazistas no mosteiro beneditino de Cassino, 2-15-44. Exército dos EUA, foto 177-13." Cassino, Itália. 15 de fevereiro de 1944. Da coleção do Museu Nacional da Segunda Guerra Mundial, 2013.495.1389.

Vista olhando para a destruída Abadia de Monte Cassino. Legenda oficial na frente: Legenda oficial na frente: "MM-5-44-5369." Legenda oficial no verso: "Signal Corps photo-20-May-1944 (Italy) Fallen Fortresses! Apontado para o seu objetivo repousa um tanque aliado desativado. Em seu caminho está a antiga fortaleza alemã da Linha Gustav, Cassino - também desativada ! No pico mais alto, ao fundo, está a Abadia, os 'olhos' do inimigo (agora fechados) durante o longo ataque dos Aliados. Sig C Radio Telephoto da Itália. #. " Cassino, Itália. 20 de maio de 1944. Da coleção do Museu Nacional da Segunda Guerra Mundial, 2002.337.524.

Refugiados italianos caminham ao longo de uma estrada. Legenda oficial na frente: "MM-5-44-303" Legenda oficial no verso: "Sig. Corps Radio Photo-2-7-44 / Itália! Refugiados em uma estrada de montanha na área de Vallerotunda, perto de Cassino, fugindo de seus cidade envolvida na batalha, buscando segurança atrás da frente. " Vallerotonda, Itália. 7 de fevereiro de 1944. Da coleção do Museu Nacional da Segunda Guerra Mundial, 2002.337.080.

Enquanto os B-17s, B-25s e B-26s voavam sobre o local sagrado em 15 de fevereiro de 1944, bombas choveram em grande parte da estrutura, reduzindo-a a escombros. Embora as forças alemãs estivessem acampadas na montanha abaixo, nenhuma foi ferida durante o bombardeio. Os dois monges também sobreviveram ilesos, mas cerca de 115 refugiados que se abrigaram morreram durante o ataque. No livro de David Hapgood e David Richardson sobre Monte Cassino, eles ilustram a cena conforme os monges emergiam de seu abrigo subterrâneo, “Os claustros e suas colunatas foram todos destruídos. Onde escadas monumentais levavam à basílica, eles viram apenas um amontoado de pedras caídas. . . A estátua de São Bento ainda estava no claustro, mas foi decapitada. ”

A decisão do bombardeio veio poucos meses após a Ordem de Proteção de Propriedade Cultural de Eisenhower, assinada em dezembro de 1943. Eisenhower detalha na ordem: “Se tivermos que escolher entre destruir um prédio famoso e sacrificar nossos próprios homens, então a vida de nossos homens conta infinitamente mais e os edifícios devem ir. Mas a escolha nem sempre é tão clara assim. . . Nada pode se opor ao argumento da necessidade militar. Esse é um princípio aceito. Mas a frase "necessidade militar" às vezes é usada onde seria mais verdadeiro falar de conveniência militar ou mesmo de conveniência pessoal. Eu não quero disfarçar negligência ou indiferença. ”

Ordem de Proteção de Monumentos Culturais de Eisenhower, 29 de dezembro de 1943, Arquivo: CAD 000.4 (3-25-43) (1), Seç. 2, Correspondência geral classificada de segurança, 1943 a julho de 1949, Arquivo geral, Divisão de Assuntos Civis, Arquivos do Departamento de Guerra Geral e Funcionários Especiais, RG 165. Cortesia dos Arquivos Nacionais.

A ruína total de Monte Cassino evocou emoções mistas em ambos os lados e continua sendo uma das decisões mais debatidas da própria guerra. Americanos com entes queridos e amigos envolvidos no conflito ficaram zangados porque seus familiares podem estar arriscando suas vidas para salvar um prédio. Antes do bombardeio, soldados e espectadores acamparam para uma visão otimizada da destruição. Quando as bombas iniciais atingiram a abadia, aplausos emanaram das tropas e repórteres abaixo. Muitos jornais americanos publicaram a falsidade de que o mosteiro era habitado por tropas alemãs, capitalizando a manchete de que os nazistas violaram a instituição religiosa para usá-lo como um porto seguro. Em vez disso, o bombardeio de Monte Cassino tornou-se alimento para a máquina de propaganda alemã para difamar os Estados Unidos como inimigos das tradições antigas e religiosas.

No final, a destruição da Abadia provou ser incrivelmente prejudicial para os Aliados. Nos meses seguintes, as forças alemãs se esconderam nos escombros, ocuparam e fortificaram o local. Os ataques aliados subseqüentes até a montanha alcançaram pouco, apesar das pesadas baixas. As tropas polonesas finalmente capturaram Monte Cassino em 18 de maio de 1944, cinco meses após o início da campanha sangrenta e quatro meses depois que o mosteiro foi destruído.


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Macfarlane, James Vernon, 1916-1992. Tanque nas ruínas de Cassino, Itália. Nova Zelândia. Departamento de Assuntos Internos. Ramo de História da Guerra: Fotografias relacionadas à Guerra Mundial 1914-1918, Guerra Mundial 1939-1945, ocupação do Japão, Guerra da Coréia e Emergência na Malásia. Ref: DA-14753-F. Biblioteca Alexander Turnbull, Wellington, Nova Zelândia. / records / 22538594


Ruínas do Cassino, 1944 - História

Por Joshua Shepherd

Na noite de 22 de janeiro de 1944, era cada vez mais evidente que uma mudança drástica na estratégia era necessária para quebrar o desastre sangrento que se desenvolveu na Itália central. Dois dias antes, a 36ª Divisão de Infantaria do Quinto Exército havia lançado um ataque catastrófico no rio Rapido. Diante de uma furiosa manopla de metralhadora, morteiro e fogo de artilharia alemães, os americanos foram gravemente atacados enquanto corriam pelas planícies lamacentas que flanqueavam o rio. No momento em que o ataque foi cancelado, após dois dias de carnificina, os custos foram enormes. A divisão tinha sofrido 2.000 baixas apenas em seu lado do rio, as exultantes tropas alemãs recuperaram 430 cadáveres americanos congelados.

Para o major-general Geoffrey Keyes, o comandante veterano do II Corpo de exército, a causa primária do desastre era óbvia. Enquanto os americanos atacavam através do solo pantanoso do Rapido, os alemães mantiveram a posse das alturas rochosas que cercavam o local, proporcionando-lhes um poleiro ideal de onde atacar os americanos com fogo preciso de cima. Para os Keyes treinados em West Point, era uma grave falácia tática atacar através do vale, a menos que as posições alemãs nas terras altas fossem reduzidas.

O foco mudou cada vez mais para uma montanha particularmente conspícua que dominava o campo por quilômetros ao redor: as alturas imponentes de Monte Cassino, que era coroado com um magnífico mosteiro beneditino que possuía uma aparência de fortaleza. Soldados americanos cobertos de lama lançaram olhares furiosos em direção à montanha e intuitivamente perceberam o que os chefões pareciam ter perdido: posições inimigas em terreno elevado tinham que ser tomadas. Hal Boyle, correspondente da Associated Press, era da mesma opinião. “Mais cedo ou mais tarde, alguém vai ter que explodir aquele lugar para o inferno”, disse Boyle, dando voz à frustração dos Aliados sobre a posse da fortaleza pelo inimigo.

A campanha dos Aliados pela Itália, bem como a lendária luta por Monte Cassino, foram fruto de agudos desacordos e torções de braço nos níveis mais altos. O primeiro-ministro britânico Winston Churchill, por muito tempo o porta-estandarte da luta contra o fascismo, estava determinado a invadir a Itália continental. Era o próximo passo lógico, ele argumentou, atacar o que ele se referiu como o ponto fraco da Fortaleza Europa.

Mas o alto escalão americano estava cético em relação a tal movimento. Pelas contas deles, uma invasão direta da França e uma investida subsequente no coração da Alemanha foi a maneira mais rápida de vencer a guerra. No entanto, era igualmente evidente que qualquer grande invasão da França era uma impossibilidade logística até a primavera de 1944.

Um período tão longo de ociosidade, afirmou Churchill, certamente incomodaria os suspeitos parceiros dos Aliados na União Soviética, cujos exércitos estavam sofrendo perdas surpreendentes no moedor de carne da Frente Oriental. Uma invasão da Itália continental também amarraria um número incontável de tropas inimigas que eram desesperadamente necessárias em outras partes da Europa ocupada pelos nazistas. Além disso, esperava-se que um forte impulso à Itália derrubaria o governo fascista de Benito Mussolini. Na verdade, Mussolini foi eleito para fora do poder e preso em 25 de julho de 1943. Não é de surpreender que o astuto e persuasivo Churchill tenha vencido a discussão.

Na primeira semana de setembro, os Aliados lançaram a invasão da Itália. Em 3 de setembro, o Oitavo Exército britânico, liderado pelo General Bernard Montgomery, cruzou o estreito Estreito de Messina diretamente para o dedo do pé da Itália. Enfrentando leve oposição, Montgomery rapidamente protegeu sua cabeça de praia e começou a avançar para o interior. Seu progresso, impedido pela teimosa resistência alemã e terreno acidentado, foi frustrantemente lento.

A ameaça direta à pátria italiana, no entanto, teve o efeito desejado no regime fascista da nação. Desde a prisão de Mussolini em julho, o esforço de guerra da Itália havia se tornado cada vez mais fraco. Em 8 de setembro, o recalcitrante governo italiano anunciou publicamente sua rendição às forças aliadas. No entanto, o anúncio fez pouco para alterar a luta no terreno. As forças de ocupação alemãs rapidamente assumiram o controle efetivo da nação. Eles apreenderam armas, munições e infraestrutura vital.

Um atirador da Nova Zelândia participa da luta prolongada por Monte Cassino. Os horrores da campanha italiana ofereceram pouco descanso para os soldados de infantaria em apuros que lutaram por cada centímetro de terreno acidentado em Monte Cassino.

Apesar do sucesso em tirar a Itália da guerra, o contingente americano da invasão teria uma recepção amarga no continente do país. A partir de 9 de setembro, o Quinto Exército americano sob o comando do tenente-general Mark Clark realizou um pouso anfíbio perto de Salerno.

As tropas de Clark descobriram que era impossível escapar dos locais de pouso e mal conseguiram controlar a costa após um feroz contra-ataque alemão que varreu em direção a Salerno em meados de setembro. A luta determinada finalmente repeliu os ataques alemães e, no final do mês, uma nova ofensiva montada pelas tropas anglo-americanas resultou na captura de Nápoles, a maior cidade do sul da Itália.

A libertação do resto da Itália seria muito mais problemática. Embora inicialmente inclinado a abandonar a Itália após a rendição do país, o líder alemão Adolf Hitler estava convencido da necessidade de manter um controle rígido sobre a península a fim de manter as tropas aliadas o mais longe possível da pátria alemã. Hitler sabia que era de suma importância impedir que os Aliados estabelecessem campos de aviação na Itália para trazer seu poder aéreo avassalador contra a Alemanha. Percebendo as grandes apostas estratégicas em risco na guerra pela Itália, as tropas alemãs travariam uma tenaz guerra defensiva lá.

À frente do esforço de guerra alemão na Itália estava um oficial de carreira talentoso e amplamente experiente, o marechal de campo Albrecht Kesselring. Na árdua batalha defensiva pela península italiana, o marechal de campo provaria ser um oponente engenhoso e inteligente.

Pesadas perdas sofridas por unidades como a 36ª Divisão de Infantaria dos EUA contra a Linha Gustav nos vales dos rios forçaram os comandantes Aliados a concentrar seus esforços em tomar o terreno elevado em Monte Cassino.

Embora muito superado em mão de obra e material, Kesselring desfrutava de uma vantagem decisiva no terreno. Para grande desgosto dos Aliados, ele aproveitou ao máximo.

O comando geral das forças terrestres na Itália caiu para o general britânico Sir Harold Alexander, comandante do 15º Grupo de Exército, composto pelo Quinto Exército de Clark, que avançou pelo flanco ocidental da península, e o Oitavo Exército britânico, naquela época sob o comando do tenente-general Sir Oliver Leese, que avançou para o norte ao longo da costa leste da Itália. Devido à barreira dos Apeninos, cada exército estava em grande parte por conta própria.

Duas estradas principais conduziam ao norte em direção ao objetivo final de Clark em Roma. Perto da costa, a Rota 7 conduzia ao norte até a capital. Mais para o interior, a Rota 6 serpenteava por terrenos muito mais proibidos antes de chegar às planícies do Vale Liri, ao sul de Roma. Depois da campanha dolorosamente lenta através das colinas escarpadas do sul da Itália, o Vale Liri ofereceu a perspectiva tentadora de um fim rápido para a sangrenta guerra de desgaste que se desenrolou na Itália.

Em meados de janeiro de 1944, elementos da liderança do exército de Clark escalaram as alturas do Monte Trocchio, mas foram forçados a interromper o avanço. Ao norte do Monte Trocchio, havia uma faixa de terreno aberto com quase cinco quilômetros de largura que dava aos artilheiros alemães um campo de fogo quase desobstruído. A rota principal para Roma também foi bloqueada pelo rio Rapido, um afluente apropriadamente denominado do rio Garigliano, cujas águas estreitas eram traiçoeiramente rápidas. Situada ao norte do Rapido ficava a vila de Cassino, uma cidade marginal que agora se encontrava no epicentro da luta pela Europa.

Além de Cassino, terreno proibitivo garantiu aos Aliados uma luta difícil e sangrenta. Na verdade, as alturas além do Rapido, dominadas por cristas íngremes, ravinas profundas e picos recortados, constituíam alguns dos terrenos mais acidentados do centro da Itália. O terreno era totalmente impraticável para manobrar colunas blindadas, mesmo para infantaria veterana. As inclinações rochosas, combinadas com uma forte defesa alemã, exigiriam um esforço hercúleo para serem superadas.

A artilharia aliada se mostrou incapaz de infligir baixas substanciais aos alemães entrincheirados na cidade de Cassino.

Ironicamente, a infernal terra de ninguém em Cassino foi dominada por uma colina imponente que serviu como um bastião de tranquilidade religiosa por quase 1.500 anos. Comandando a cidade a oeste estavam as alturas do Monte Cassino, que se erguia cerca de 500 metros acima do vale. A montanha era coroada pela Abadia de Monte Cassino, cujas reluzentes paredes de travertino, de 3 metros de espessura, podiam ser vistas por tropas a quilômetros de distância.

No inverno de 1944, a abadia ocupava o imóvel mais estrategicamente valioso da Itália. Apesar de seu potencial militar, os três hectares do magnífico mosteiro eram considerados proibidos para as forças aliadas e do Eixo. Ambos os lados aderiram a uma política provisória, sujeita à necessidade militar, de preservação de locais artísticos e culturais na Itália.

Para bloquear a rota dos Aliados para Roma, Kesselring ordenou a construção de uma posição defensiva aparentemente inexpugnável. Ela se estendia por 160 quilômetros do Mar Tirreno, no oeste, até o Mar Adriático, no leste. Batizada de Linha Gustav, a rede fortificada estava repleta de milhares de peças de artilharia, morteiros, ninhos de metralhadoras, bunkers e campos minados. Os trabalhos de campo, dispostos em várias linhas de apoio mútuo para manter uma defesa em profundidade, foram uma demonstração impressionante da engenharia militar alemã.

Talvez o mais importante, Kesselring tinha à sua disposição 20 divisões que incluíam infantaria, panzer, panzergrenadier e unidades aerotransportadas. Embora muitas unidades tenham sido reforçadas com recrutas estrangeiros, as forças de Kesselring possuíam um núcleo endurecido de veteranos alemães que estavam ferozmente determinados a manter os Aliados fora da pátria.

Enquanto o alto comando aliado fazia planos para romper a Linha Gustav, esperava que o pior do terreno pudesse ser simplesmente contornado. Em grande parte devido ao estímulo de Churchill, os Aliados planejaram um desembarque anfíbio em grande escala em Anzio, bem atrás das linhas alemãs. Emparelhado com um impulso direto em posições alemãs pelo corpo principal das tropas de Clark, esperava-se que os desembarques de Anzio rapidamente arrancassem os defensores alemães da Linha Gustav.

Em preparação para o desembarque, Alexander e Clark esboçaram uma operação contra as posições inimigas opostas ao Quinto Exército. Em vez de atacar diretamente Cassino e as alturas formidáveis ​​atrás da cidade, as forças aliadas executariam um amplo movimento de pinça projetado para envolver a posição. Ao norte da cidade, o Corpo Expedicionário Francês do General Alphonse Juin avançaria para as montanhas antes de seguir para o sul, atrás da cidade e da abadia. À esquerda, o X Corps britânico cruzaria o rio Garigliano e tomaria o terreno elevado além. Ao sul de Cassino, a 36ª Divisão americana atacaria através do Rapido e atacaria o centro alemão.

No final da noite de 11 de janeiro de 1944, as tropas de Juin assumiram suas posições de assalto. O animado francês, um experiente veterano e hábil estrategista, liderou um colorido corpo de tropas coloniais renomadas por sua ferocidade impetuosa. Extraídas principalmente das possessões francesas do Norte da África, as tropas do Corpo Expedicionário Francês eram consideradas pouco disciplinadas, mas adequadas para os rigores da luta nas montanhas. Os Goumier eram os descendentes de uma tradição marcial feroz na cultura árabe e berbere, e eles travaram a guerra em seus próprios termos.

As tropas coloniais americanas e francesas avançam com cautela através de uma vila destruída pela Luftwaffe. Goumiers franceses, principalmente do Marrocos e da Argélia, eram lutadores de montanha experientes.

Na esperança de assegurar o elemento surpresa, a artilharia permaneceu quieta, deixando o Goumier atacar as posições inimigas com armas pequenas. No início de 12 de janeiro, os marroquinos e argelinos de Juin estavam em movimento, precipitando-se para as colinas ao norte de Cassino. Acostumados a terrenos acidentados, os guerreiros tribais fizeram um bom progresso ao invadir posições alemãs empoleiradas nas encostas rochosas. Quando os argelinos tomaram as alturas de Monna Casale, os alemães contra-atacaram. Uma luta sangrenta se seguiu com a posição mudando de mãos quatro vezes durante uma batalha horrível que não terminou até o pôr do sol.

Apesar do sucesso inicial, o ataque diminuiu à medida que encontrou tropas inimigas mais experientes. A 5ª Divisão de Montanha do Generalleutnant Julius Ringel, uma unidade de elite treinada especificamente para os rigores de tal combate, lutou obstinadamente nas colinas. Depois de quatro dias de derramamento de sangue, o ataque francês chegou perto do sucesso, mas finalmente parou. Juin implorou por reforços, convencido de que apenas mais uma divisão permitiria que ele conseguisse um avanço.

Em 17 de janeiro, a artilharia britânica do X Corps lançou uma barragem ensurdecedora contra as posições alemãs na margem norte do rio Garigliano. O tenente-general Sir Richard McCreery lançou suas três divisões através do Garigliano após o fogo de artilharia. Remando furiosamente em barcos de assalto, os britânicos se chocaram contra a 94ª Divisão de Infantaria Generalleutnant Bernhard Steinmetz, uma unidade terrivelmente inexperiente. As tropas de McCreery abriram caminho para o terreno elevado além do rio, mas foram maltratadas no processo. Apesar das pesadas baixas, os britânicos dirigiram vários quilômetros em dois dias de combate.

Mas os defensores alemães não ficaram parados. Com suas linhas ao sul de Cassino chegando ao limite, o comandante alemão do XIV Panzer Corps, general Fridolin von Senger und Etterlin, era um oponente formidável. À medida que os Aliados intensificaram seus ataques, ele lutou para reforçar as unidades exauridas da linha de frente com novas. Um nobre prussiano de nascimento, ele era um comandante de campo com uma abordagem decididamente cerebral da arte da guerra. Um homem devotamente religioso que estava intimamente desgostoso com as atrocidades nazistas, Senger não tinha ilusões sobre o resultado do conflito. “O ruim é continuar lutando e saber o tempo todo que perdemos essa guerra”, observou. No entanto, ele lutou tenazmente pelo povo alemão e sua pátria.

Senger reforçou sua linha de frente com algumas das reservas mais difíceis disponíveis. Inserindo a 90ª Divisão de Granadeiros e a 29ª Divisão Panzergrenadier, Senger conseguiu estabilizar sua posição. As unidades britânicas do X Corps foram forçadas a recuar e consolidar seus modestos ganhos. À direita de McCreery, no entanto, os britânicos fariam mais uma tentativa de esmagar a Linha Gustav atrás do Garigliano.

Na esperança de dar seguimento ao ataque promissor lançado por seus camaradas do X Corps, a 46ª Divisão britânica tentou cruzar o rio em 19 de janeiro. A travessia, no entanto, rapidamente degenerou em um desastre. As águas velozes do Garagliano destruíram os barcos de assalto, que não conseguiram avançar com a corrente. As tropas britânicas foram gravemente alvejadas por tiros de metralhadora, que varreu a superfície do rio e tornou uma travessia bem-sucedida praticamente impossível. Apenas um punhado de soldados conseguiu chegar à margem norte.

Para os Aliados, as coisas só piorariam. No fundo do rio, ao sul de Cassino, mais um ataque às posições alemãs foi planejado para as tropas da 36ª Divisão de Infantaria do General Fred Walker. O ponto de travessia designado estava à vista de observadores alemães empoleirados no Monte Cassino, e o rio abaixo da cidade era extraordinariamente rápido.

De sua parte, Walker estava tudo menos otimista com as perspectivas. Bloqueado em suas tentativas de mudar o ataque para um terreno mais favorável rio acima, ele ficou cada vez mais abatido com o destino que aguardava seus homens. “Não vejo como nós, ou qualquer outra divisão, podemos ter sucesso na travessia do Rapido”, confidenciou a seu diário.

Apesar de tais dúvidas, o ataque avançou na noite de 20 de janeiro. O ataque teve como alvo a aldeia de Sant'Angelo, com o 141º Regimento de Infantaria de Walker à direita e o 143º Regimento de Infantaria à esquerda. Desde o início, o ataque deu errado. Enquanto os infelizes soldados americanos avançavam, eles foram expostos a um fogo fulminante das tropas da 15ª Divisão Panzergrenadier do Generalleutnant Eberhard Rodt. Correndo uma manopla de metralhadora, morteiro e fogo de artilharia, os homens da 36ª Divisão de Infantaria sofreram pesadas baixas antes mesmo de chegarem ao Rapido.

Quando as tropas chegaram à margem do rio, a situação não melhorou. Diante de uma tempestade de granizo de fogo alemão, dezenas de homens foram mortos enquanto lutavam para colocar seus barcos no rio. A maioria dos barcos foi destruída pelo fogo inimigo ou simplesmente afundou nas águas do Rapido. Ao amanhecer da manhã seguinte, apenas dois batalhões desmoralizados, encolhidos na lama na margem norte, haviam conseguido atravessar o rio. Mais dois dias de impasse sangrento induziram Clark a autorizar a retirada.

As repetidas surras que as forças aliadas sofreram na tentativa de cruzar os rios Garigliano e Rapido forçaram Clark e seus comandantes a reorientar suas energias para as alturas além da cidade de Cassino, em particular a eminência comandante de Monte Cassino. Esperava-se que a máxima militar atemporal de ocupar terras elevadas finalmente arrancasse os alemães da Linha Gustav.

Clark libertou novamente o Corpo Expedicionário Francês de Juin em 24 de janeiro. As ferozes tropas coloniais francesas invadiram as linhas alemãs ao norte de Cassino, rompendo as defesas iniciais e, finalmente, apreendendo Monte Belvedere cinco milhas dentro da Linha Gustav. Parado por uma defesa alemã cada vez mais determinada, Juin emitiu pedidos infrutíferos de reforço, sem os quais, disse ele, suas tropas exaustos não poderiam fazer mais.

Os comandantes aliados enviaram quatro corpos para a Operação Diadema, que foi o quarto e último impulso para retirar elementos do 10º Exército Alemão de Monte Cassino e abrir o Vale Liri.

Enquanto os franceses lutavam pelas montanhas ao norte, os americanos da 34ª Divisão de Infantaria atacaram a Linha Gustav ao norte de Cassino. Eles conseguiram forçar o caminho através do Rapido e, em seguida, apreenderam as ruínas do antigo quartel do Exército italiano no lado alemão da Linha Gustav. No entanto, contra-ataques inimigos ferozes expulsaram os americanos exaustos para além da margem leste. Liderada pelo tenaz major-general Charles Ryder, a 34ª Divisão lançou ataques repetidos em direção ao rio, apenas para ser repelida com pesadas baixas.

Essa persistência finalmente valeu a pena. Em 27 de janeiro, Ryder conseguiu um alojamento no lado alemão do rio, e dois dias depois foi para o interior. Resistindo obstinadamente aos contra-ataques inimigos, os homens de Ryder abriram caminho através das defesas alemãs, capturando a vila do Cairo em 30 de janeiro.

A luta para quebrar o domínio alemão sobre a Linha Gustav estava longe de terminar. Ryder, sua esquerda no Rapido e sua direita nas montanhas, virou sua divisão para o sul em uma tentativa de capturar a cidade de Cassino. Com armadura de apoio implantada no fundo do rio, suas tropas tomaram o quartel italiano e forçaram o caminho para os arredores da cidade. A teimosa defesa alemã transformou a luta brutal de casa em casa em um empate sangrento, e os americanos foram incapazes de tomar a cidade.

Na esperança de tomar Monte Cassino e desequilibrar a Linha Gustav, Clark ordenou um ataque total em 7 de fevereiro. Enquanto os franceses avançavam à direita e o X Corps britânico lançava um ataque à esquerda, os americanos das 34ª e 36ª Divisões assaltou o terreno elevado acima de Cassino. A luta se transformou no pesadelo de um soldado de infantaria enquanto soldados americanos exaustos tentavam abrir caminho através da confusão de picos rochosos ao norte de Monte Cassino.

Os alemães fortificaram todos os pontos altos e correram em reforços da veterana 90ª Divisão de Granadeiros, bem como dos temíveis paraquedistas da 1ª Divisão de Pára-quedistas do General-de-Brigada Richard Heidrich. A luta violenta em gangorra resultou em muitas baixas em ambos os lados. Os americanos abriram caminho até a Snakeshead Ridge, uma linha dominante de colinas que conduzia ao mosteiro. Embora eles tenham ameaçado o próprio Monte Cassino por um breve período, Clark foi forçado a cancelar suas divisões exauridas e consolidar os ganhos dos Aliados.

Os Aliados consideraram o General der Panzertruppe Fridolin von Senger e Etterlin um oponente formidável.

Felizmente, Clark tinha novos reforços disponíveis para levar adiante o ataque. No início de janeiro, Alexander transferiu três divisões da Commonwealth do Oitavo Exército britânico: a 2ª Divisão da Nova Zelândia, a 4ª Divisão Indiana e a 78ª Divisão Britânica. Ele colocou as três divisões, que formavam o II Corpo de exército da Nova Zelândia, diretamente sob o controle de Clark. As unidades estavam sob o comando do tenente-general Bernard Freyburg, que liderou a defesa de Creta em face da invasão aerotransportada do General Kurt Student na primavera de 1941.

Depois de suportar repetidas derrotas na frente da Linha Gustav, as tropas aliadas suspeitaram muito de que as tropas alemãs estavam usando a abadia como um posto de observação pronto. Vários soldados de infantaria relataram ter visto alemães atrás de seus muros ou mesmo nas janelas. Convencido de que os alemães haviam fortificado o local e não querendo ver seus homens derramarem sangue desnecessariamente, Freyburg pediu a destruição do mosteiro antes que suas tropas lançassem outro ataque.

Ironicamente, parece que tais suspeitas eram infundadas. Embora a própria montanha fosse ocupada por tropas alemãs, o terreno da abadia era povoado por pouco mais do que monges beneditinos e civis aterrorizados. The gentleman warrior at the head of the XIV Panzer Corps, von Senger, was circumspect in his observance of the traditional rules of war as they applied to the abbey. Once invited to dine in the building, von Senger respected the privilege by refusing to even look out the windows in the direction of Allied positions.

Clark, who was highly skeptical of reports that the enemy had entered the abbey, refused to authorize an attack on the monastery. Conflicting intelligence reports did not help matters. On February 14 Maj. Gen. Ira Eaker, commander in chief of the Mediterranean Allied Air Forces, and Keyes made reconnaissance flights over Monte Cassino. While Eaker claimed to have seen Germans in the abbey compound, Keyes reported that he saw nothing. Ultimately, political considerations determined the outcome of the priceless monastery on Monte Cassino. Largely to assuage Freyburg, Alexander overruled Clark’s objections and authorized the destruction of the abbey. Clark correctly predicted the outcome. “If the Germans are not in the monastery now, they certainly will be in the rubble after the bombing ends,” he said.

On the morning of February 15, the Allied air fleet launched Operation Avenger, aimed at the complete destruction of the abbey. About 250 bombers flew repeated attacks over the mountain, dropping 600 tons of ordnance that rocked the mountain and shattered the walls of the monastery. Allied artillery also bombarded the mountaintop, lobbing shells into the ruins. Terrified civilians who had not fled the heights were caught in the maelstrom. Many of these noncombatants perished during the bombing and shelling. By the end of the day, much of the monastery had been reduced to a confusing labyrinth of boulders and dust.

A German airborne machine-gun team defends the ruins of the Abbey of Monte Cassino.

True to Clark’s fears, German troops immediately moved into the rubble. Elements of the 1st Parachute Division swiftly took up positions in the abbey grounds, which afforded a commanding position of the valley below and dominated the Allied approaches. Far from blasting a hole in the Gustav Line, the Allies had inadvertently transformed Monte Cassino into a ready-made fortress for some of the toughest troops of the German war machine.

Rather than launch an attack in the immediate aftermath of the bombing, Freyburg sat tight for the better part of the day. As darkness fell, an attack was launched, albeit by a single infantry company of the 1st Royal Sussex Regiment, which groped its way through the darkness toward Point 593 on Snakeshead Ridge. Not unexpectedly, the British troops were mauled as they assaulted formidable German positions. The New Zealand Corps kept up the pressure but accomplished little. On February 17, Freyburg sent in elements of the 4th Indian Division, who fared little better. The hard-fighting mountain troops of the 1/2nd Gurkhas battled their way toward the base of Monte Cassino but were finally driven back with heavy casualties.

That same night, the 28th Maori Battalion of the 2nd New Zealand Division attacked directly across the Rapido River with the aim of capturing the vital railway station south of Cassino. The Maoris enjoyed initial success, forcing their way through German defenses and seizing the station. But engineers, working feverishly in a storm of German artillery fire, were unable to bridge the river and bring up armor support. Driven back by a fierce German counterattack the following day, the New Zealanders were forced to the east bank of the Rapido.

The horrors of the Italian Campaign offered little respite for the embattled infantrymen who struggled for every rugged inch of ground at Cassino. Plans for yet another try at the Gustav Line unfolded immediately, to be carried out once again by the II New Zealand Corps. Freyburg pressed for yet another massive bombing run, this time targeting the town of Cassino. On the morning of March 15, Allied bombers flew over the Rapido and unleashed a torrent of explosives into the heart of the town. As many as 900 artillery pieces lent their weight to the attack. In four devastating hours the once pastoral town was reduced to rubble.

Freyburg’s troops stormed into Cassino on the heels of the bombardment, hoping to quickly overrun dazed German defenders. They were sorely disappointed. Tenacious German paratroopers who had survived the bombing had taken up excellent defensive positions in the rubble. The hard-pressed New Zealanders suffered heavy casualties as they battled their way into the town. As the infantry fanned out, they met with a measure of success on the margins of the town. To the west of town, the New Zealanders seized the summit of Castle Hill, a vital height between the town and the monastery. Other troops forced their way through to the railroad station.

Dead British and German troops offer grim evidence of the brutal fighting at Monte Cassino.

The Kiwis failed to dislodge stubborn pockets of German defenders in the town center, and Allied tank crews found it impossible to operate in the demolished remains of the urban center. Hardened troops from the 3rd Parachute Regiment set up strongpoints in the ruins of the Continental Hotel and the Hotel Des Roses. Despite multiple attacks, the Germans defied repeated efforts to dislodge them.

In the hills west of town, the troops of the 4th Indian Division once again attempted to force their way toward the monastery. The Indians took over the fight from Castle Hill but were stopped cold in a futile push west. The men of the 9th Gurkha Rifles, braving a gauntlet of enemy fire, succeeded in seizing Hangman’s Hill, a commanding position just 300 yards from the monastery. Unfortunately, reinforcements were not forthcoming. The hardy Gurkhas fought on, cut off and isolated on the summit of the hill.

Despite the overwhelming weight of Allied forces, Heidrich’s paratroopers were far from beaten. On March 19, they struck back. German troops attacked through Cassino, aiming to dislodge the New Zealanders, but were handily repulsed. On Castle Hill, a life-or-death struggle ensued in the darkness. Elements of the 4th Parachute Regiment overran Allied outposts and then assaulted the castle directly. In a sharp and narrowly won fight, the defenders succeeded in driving off the Germans.

Freyburg had reached his limit by March 23. He recalled his battered troops and regrouped. The repeated Allied attacks on Cassino and heights above the town, largely carried out in piecemeal fashion, had been miserable and costly failures. An exasperated Churchill badgered Alexander for an explanation. “I wish you would explain to me why this passage by Cassino [and] Monastery Hill is the only place which you must keep butting at,” he said. “About five or six divisions have been worn out going into those jaws.”

It was a painful question that increasingly nagged at every Allied soldier in Italy. Determined to finally crack the Gustav Line, Alexander began transferring the bulk of the Eighth Army from the Adriatic to the Cassino sector. In six weeks, Clark was reinforced with a hodge-podge of fresh Allied divisions. Eventually, the front lines between Cassino and the sea were manned by 20 divisions drawn from nearly every Allied nation across the globe.

Alexander’s plan for a massive breakthrough, Operation Diadem, would bring overwhelming force to bear on the increasingly thin German defenses. Clark’s Fifth Army, which had taken considerable casualties in the fighting around Cassino, shifted to the left and would launch its assault along the coastal route of Highway 7. On Clark’s right, the French Expeditionary Corps would push straight into the Arunci Mountains.

To the right of the French, the British Eighth Army took up positions in the Cassino sector. The divisions poised to push into the embattled zone included troops from the far reaches of the Commonwealth: Brits, South Africans, Indians, Gurkhas, and Canadians. On the far right, the Polish II Corps, under the command of Lt. Gen. Wladyslaw Anders, prepared to attack toward Monte Cassino.

On the evening of May 11, the Allies unleashed a massive artillery bombardment designed to pulverize the Germans. More than 1,000 artillery pieces opened a devastating barrage that slammed into enemy positions along a 25-mile front. The crescendo was deafening for attacker and defender alike and shook the earth across the Rapido Valley. Allied troops were hopeful that the overwhelming firepower would reduce German positions before the infantry even came to grips with the enemy.

On the left, Clark thrust his men forward along Route 7 but faced a tough fight. On his right, Juin’s troops stormed forward, breaking the initial defenses of the German 71st Division and battering their way deep into the Arunci Mountains. South of Casino, the 8th Indian Division and the 4th British Division crossed the Rapido under heavy enemy fire. Although taking heavy casualties, the two divisions succeeded in gaining the northern bank of the river.

Polish soldiers assault Monastery Hill in May 1944. They had the honor of being the first Allied troops to occupy the abbey in the wake of the German retreat.

On the right, the final battle for the prize of Monte Cassino fell to Anders’ Polish Corps. These men had escaped Poland as it fell to the Germans and Russians in 1939. Anders exhorted his men to triumph over the Germans they deeply despised. “Soldiers! The moment for battle has arrived,” he said. “We have long awaited the moment for revenge and retribution over our hereditary enemy.” Working their way into the rugged hills north of Cassino, the Poles launched assaults along parallel rises that pointed toward the monastery. The 5th Kresowa Division attacked along Phantom Ridge, driving off the German defenders, but were battered by enemy artillery.

Along the much-contested Snakeshead Ridge, the men of the 3rd Carpathian Division ran into stiff resistance as they pushed for Point 593, a nondescript but dominant rise of rubble and boulders that controlled access to Monte Cassino. In a chaotic night fight, the Poles lashed themselves against German defenses but paid a fearful price. Hundreds were cut down by well-sighted German machine-gun fire, and the terrain made evacuation of the wounded difficult. At dawn the Poles suffered a murderous fire from German small arms, mortars, and artillery. The attack on Point 593 stalled in a bloody stalemate. Later that afternoon, a devastated Anders ordered the withdrawal of his battered troops.

After consulting with Anders, it was apparent to Alexander that the Poles would be unable to seize Monte Cassino without further support. While Anders regrouped his battered corps, plans were laid to launch a two-pronged assault to reduce enemy positions on the mountain.

By May 17, The British 4th Division attacked the southern reaches of Cassino, again bringing pressure on diehard pockets of German paratroopers still holding the town. Meanwhile, the British 78th Division, pushing north from the village of Sant’Angelo, seized Route 6 south of Monte Cassino. With the German line of retreat in threat of being cut off entirely, Anders and his Poles launched another attack from the north.

The 5th Kresowa Division attacked down Phantom Ridge, succeeding in driving off German defenders and seizing Point 601, which dominated the ridge. With Phantom Ridge secured, the lead elements of the division pressed on toward Point 593 on Snakeshead Ridge, which was under assault by the 3rd Carpathian Division. The Poles, whose homeland had been overrun and occupied by the Wehrmacht five years earlier, fought with a tenacity borne of patriotic determination and a thirst for outright vengeance. Fighting fiercely with small arms and hand grenades, the Poles rooted out the final German defenders and overran Point 593.

Ironically, the final fight for the great prize of the monastery that crowned Monte Cassino would prove nearly bloodless. With British troops positioned to race up Route 6 far in their rear, and Polish troops poised for a renewed assault, the German paratroopers who had fought and bled for so long to control Monte Cassino received orders to withdraw.

By mid-morning on May 18, cautious Polish troops inched their way toward the summit only to discover the enemy was gone. The honor of claiming Monte Cassino fell to a patrol of the 12th Podolski Lancers, who mounted the shattered walls of the monastery and raised a Polish flag. Alexander, ecstatic with the symbolic victory that had taken so long to secure, fired off a dispatch to Churchill. “Capture of Cassino means a great deal to me and my armies,” he wrote.

Indeed it did. With the walls of the monastery securely in Polish hands and German troops on the run, Allied divisions swarmed north and west. Kesselring attempted to rally his outnumbered divisions at yet another imposing belt of fortifications called the Senger Line, but was unable to stop the momentum of the Allied steamroller. On May 23, American troops began battering their way out of the Anzio beachhead, and the Allied weight in men and matériel finally began to tell. On June 4, exultant Allied troops entered Rome.

Although the costly war in Italy would linger on for another year, the bloody battles for Monte Cassino arguably constituted the most horrific struggle for the peninsula. Total German casualties exceeded 20,000 lives. The Allies paid an even greater price for the citadel it is estimated that they suffered approximately 50,000 casualties in the bitter struggle to break the Gustav Line.

Churchill, who had lobbied vigorously for the invasion of Italy, regarded the entire operation a strategic victory. “The principal task of our armies had been to draw off and contain the greatest possible number of Germans,” he said. “This task had been admirably fulfilled.”

Such sentiments of grand strategic success were cold comfort for the common foot soldiers who had fought and bled in the horrific fight for Monte Cassino. For his part, Clark was tormented by the legacy of the clash, and his stark assessment of the brutal struggle for the limestone hills of central Italy likely came closest to the truth. “The battle for Cassino,” Clark recalled, “was the most grueling, the most harrowing, and in one respect the most tragic, of any phase of the war in Italy.”


Monte Cassino Abbey

  • Point of Interest
  • Via Montecassino, 1, 03043 Cassino FR, Italie
  • http://www.abbaziamontecassino.org/abbey/index.php/en/
  • +39 0776311529 [email protected]

The abbey of Monte Cassino was founded in the 6th century by St. Benedict. During the Second World War it formed a key part of the German Gustav Line. On 15 February 1944 the abbey was bombed by the Allies who wrongly believed that it was being used as a German observation post.

The abbey of Monte Cassino is one of the two largest monasteries in Italy. The abbey was founded by Saint Benedict in the 6th century. The abbey made up one section of the 161 km long German Gustav Line, intended to block the Allied advance into Italy.

Between 17 January and 18 May 1944, Monte Cassino was the scene of fierce fighting. Lying in a protected historic zone, the abbey itself had been left unoccupied by the Germans. Unfortunately, the Allied commanders believed that the abbey was being used as an artillery observation point by the German forces. In spite of a lack of clear evidence, the monastery was marked for destruction. On 15 February American bombers dropped their bombs on the abbey, reducing the entire top of Monte Cassino to a smoking mass of rubble.

The destruction of the abbey was one of the greatest military blunders of the Second World War. 230 Italian civilians that were seeking refuge in the monastery were killed and with the building now destroyed German paratroopers occupied the ruins, which provided them with excellent defensive cover.

Fortunately, the destruction was not complete. At the beginning of the battle German officers had transferred some 1,400 precious manuscripts and other items from the abbey to the Vatican saving them from destruction. After the war the abbey was rebuilt exactly as it was.

Monte Cassino Abbey - Photographer: PicsPoint.nl en

Monte Cassino Abbey - Photographer: PicsPoint.nl

Monte Cassino Abbey - Photographer: PicsPoint.nl

Monte Cassino Abbey - Photographer: PicsPoint.nl

Monte Cassino Abbey - Photographer: PicsPoint.nl

Polish soldiers in the ruins of the abbey.

Polish soldiers in the ruins of the abbey.

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The Allied campaign of Monte Cassino was fought in four phases between January and May 1944. The town of Cassino was a key stronghold on the Gustav Line, the German defence line in Central Italy designed to prevent Allied advance towards Rome. The Allies suffered about 55,000 casualties, the Germans 20,000.

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Victory at Last

Redeploying his forces, Alexander placed Clark's Fifth Army along the coast with II Corps and the French facing the Garigliano. Inland, Leese's XIII Corps and Lieutenant General Wladyslaw Anders' 2nd Polish Corps opposed Cassino. For the fourth battle, Alexander desired II Corps to push up Route 7 towards Rome while the French attacked across the Garigliano and into the Aurunci Mountains on the west side of the Liri Valley. To the north, XIII Corps would attempt to force the Liri Valley, while the Poles circled behind Cassino and with orders to isolate the abbey ruins. Utilizing a variety of deceptions, the Allies were able to ensure that Kesselring was unaware of these troop movements.

Commencing at 11:00 PM on May 11 with a bombardment using over 1,660 guns, Operation Diadem saw Alexander attack on all four fronts. While II Corps met heavy resistance and made little headway, the French advanced quickly and soon penetrated the Aurunci Mountains before daylight. To the north, XIII Corps made two crossings of the Rapido. Encountering a stiff German defense, they slowly pushed forward while erecting bridges in their rear. This allowed supporting armor to cross which played a key role in the fighting. In the mountains, Polish attacks were met with German counterattacks. By late on May 12, XIII Corps' bridgeheads continued to grow despite determined counterattacks by Kesselring. The next day, II Corps began to gain some ground while the French turned to strike the German flank in the Liri Valley.

With his right-wing wavering, Kesselring began pulling back to the Hitler Line, approximately eight miles to the rear. On May 15, the British 78th Division passed through the bridgehead and began a turning movement to cut off the town from the Liri Valley. Two days later, the Poles renewed their efforts in the mountains. More successful, they linked up with the 78th Division early on May 18. Later that morning, Polish forces cleared the abbey ruins and hoisted Polish flag over the site.


Резюме

This is photograph TR 1799 from the collections of the Imperial War Museums.
  • Associated places Cassino, Lazio, Italy
  • Associated events Cassino IV (May), Battle of Monte Cassino 1944, Italy, Second World War
  • Associated themes Italy 1939-1945
  • Associated keywords Destruction, Countryside, Land Warfare

Ruins of Cassino, 1944 - History

The 100th at Cassino, January 24 - February 11, 1944

In his memoir Calculated Risk, commander of the Fifth Army General Mark Clark referred to the battle of Cassino as "the most grueling, the most harrowing, and in one aspect the most tragic, of any phase of the war in Italy." 1

In mid-January 1944, in blizzard conditions, the 100th Infantry Battalion (Separate) took the three mountains overlooking the town of Cassino. From there, the soldiers saw the Gustav Line, which protected the key road to Rome. The Germans had used the natural landscape and their engineering skills to build one of the strongest defense lines in all of human warfare.

To take the Gustav Line, the Allies had to descend into the Rapido River valley, traverse two miles of open fields filled with landmines, mud, and knee-deep, frigid water, cross a swiftly-moving river, then climb past more mines and barbed wire and up steep, rocky slopes to the 1,500-foot peak of Monte Cassino. From there they would have to ascend still higher to a four-story fortress with 10-foot-thick stone walls.

This was the monastery of St. Benedict, or the Monte Cassino Abbey. From the heights around the abbey, the Germans had a commanding view of the entire valley. They aimed their tanks, powerful 88s, and machine guns with interlocking fire down on the exposed Allied troops. Thousands of crack German Luftwaffe (Air Force) paratroopers waited in concrete pillboxes built into the hillside and linked by underground tunnels, some which hid tanks.

On the night of January 24, A and C Companies crossed the muddy flats. The men stopped to check for trip wires. Then they waded through or swam the deep irrigation ditches filled with icy water, all under German machine gun and artillery fire. Finally, at dawn, they made it to a wall, sheltered from the enemy fire.

Then in daylight, B Company tried to cross the flats, but the Germans gunned them down. Of the 187 men in B Company, only 14 made it to the wall. 2 By the next day, the 100th, which was now missing many men and officers, was ordered back in reserve.

On February 8, the 100th again attacked, this time halfway up the mountainside on the way to the abbey. The Nisei soldiers secured a key hill, close to the monastery, but the 34th Division's right and left flank units were not able to keep pace with the 100th. The 100th soldiers dug in deeper and held the hill for four days, but fierce resistance on their flanks still made the position perilous. The 100th was again ordered back in reserve.

Ruins of Monte Cassino, 1944. Courtesy of the United States Army. Ruins of Monte Cassino following the Allied bombing. February 1944. Courtesy of the German Federal Archives.

Allied commanders reluctantly gave the order to bomb the sacred abbey. On February 15, waves of bombers flew overhead, dropping hundreds of tons of explosives and reducing it to rubble.

When the 100th launched its third attack on February 18, it was already under-strength. Again and again the men stormed the defenses of the well-entrenched, well-equipped enemy who rose from the rubble. The 100th regained the ground halfway up to the stone monastery, but it lost 200 more men. One platoon started the attack with 40 and ended with five. After four days of intense fighting and holding, the 100th was ordered back for replacements and equipment re-supply.

The British and Indian soldiers who relieved the 100th saw firsthand what the battalion had done and praised them. War correspondents reported back to the American public with glowing reviews of the unit, whose soldiers were dubbed "little men of iron." 3 The unit also earned the moniker, "Purple Heart Battalion," because of the many casualties it suffered. 4

The men of the 34th Division, including the 100th, had Cassino in their grasp, but they ran out of men and supplies. Eventually Cassino was captured by the Allies. But what the 34th had almost accomplished on its own in less than a month would take five divisions three months. 5 The 100th had landed in Salerno in September with 1,300 men. But now, five months later, it had only 521 effectives. 6 The Battle at Monte Cassino was costly, with about 200 casualties. 7 In just four days, the 100th lost the majority of its men. It was only at Cassino that the Japanese American soldiers, who would never desert their fellow soldiers even in death, were forced to leave their dead on the battlefield. 8

Monte Cassino was the last major action the original 100th completed. After that, the battalion received replacements from the 442nd Regimental Combat Team and headed for Anzio.

Italy, showing Monte Cassino and the Gustav Line. A view of the rebuilt abbey on Monte Cassino, taken from one of the war cemeteries at Cassino. 2010. Courtesy of Dennis Jarvis.

Notas de rodapé

1 General Mark W. Clark and Martin Blumenson, Calculated Risk (New York: Enigma, 2007), p. 248.

2 Lyn Crost, Honra de fogo: nipo-americanos em guerra na Europa e no Pacífico (Novato, CA: Presidio, 1994), p. 105

4 Hawaii Nikkei History Editorial Board, "100th Infantry Battalion (Separate) The Purple Heart Battalion," Japanese Eyes, American Hearts: Personal Reflections of Hawaii's World War II Nisei Soldiers (Honolulu, HI: University of Hawaii Press, 1998), p. 4

5 See "Italy: The First Four Months." (2011-2013). 100th Infantry Battalion Veterans Education Center. Retrieved from http://www.100thbattalion.org/history/battalion-history/european-campaigns/italy/ on December 4, 2014.

7 Arthur C. Rathburn cites 48 killed, 136 wounded, and another 86 hospitalized for non-combat injuries. See Rathburn, The American Japanese (Dane, WI: Fort Dane Books, 2004), p. 34. See also Woo Sung Huan, UnSung Hero: The Col. Young Oak Kim Story, trad. Edward T. Chang (Riverside, CA: Young Oak Kim Center for Korean American Studies, 2011), p. 74

8 Masayo Umezawa Duus, Unlikely Liberators: The Men of the 100th and 442nd , trad. by Peter Duus (Honolulu, HI: University of Hawaii Press, 2006), p. 127. See also Bernard J.D. Irwin, "Daniel K. Inouye, " America's Heroes: Medal of Honor Recipients from the Civil War to Afghanistan, James H. Willbanks, ed., (Santa Barbara, CA: ABC-CLIO, 2011), p. 151.

CLIPES DE HISTÓRIA ORAL

047a Young Oak Kim
Starts on Tape Four, between 10 and 12 minute marks
YOUNG OAK KIM:
When we went into Cassino, I think the attack, if I remember, started on the night of the 24th or the 25th of January. From where we were, down to the river, Rapido River, was very close to seven miles. Now, when we got down to the flat part, the Germans had leveled everything. Every building, every tree was cut. Não havia nada. The cut trees were piled out in the flat spot between where there was a irrigation ditch in the road, and the river. That part was flooded. The Germans stored up---water up in a temporary dam, and once they knew we were going to attack, then the dam was broken so that whole flat area was flooded. I guess the width of that flat area was a couple of hundred yards. The irrigation channel I'm talking about that we had to cross, was a good, oh, I'd say 7 feet or 7-1/2 feet. I think, you know, if you took a running jump, anybody could jump over. But if you had, you know, soggy wet clothes on, and all your equipment and your weapons, you couldn't jump that for love or money, see. That thing was about eight feet deep. The water in it was ice cold. You'd freeze to death if you stayed in it. And it was running at probably 20, 25 miles an hour. So it's almost sure death if you fell in there.

Our attack was launched at midnight. We didn't know that irrigation was there we had some idea. I went out there on a patrol and found it, and one of our other patrols was captured in that very vicinity. So we came with some temporary things, you know, planks to cross it, but nothing provided by the engineers or anybody else. Once you cross that, you were almost knee-deep in mud. Prior to flooding it, the Germans buried thousands of mines in that area and thousands of flares so that the Germans would know you're coming no matter what. It's almost impossible to avoid all of those things.

We attacked with C Company on the left and A Company on the right. Back then, I knew very little about it, and the artillery and everything was controlled by Regiment and Division. And they planned of rolling barrage, the kind they used in World War I. That the barrage started at a certain time and it would roll forward at a given rate, and it was up to the infantry to keep up with it. But of course the barrage cared less about the irrigation ditch, the river, the barbed wire, the minefields and everything, and so the barrage is way over the mountains, before we even cross the irrigation ditch.

Please put this somewhere near the paragraph that begins &ldquoThis was the monastery of St. Benedict, or the Monte Cassino Abbey &hellip&rdquo
047a Young Oak Kim
Starts on Tape Four, between 16 and 18 minute marks
YOUNG OAK KIM:
I think, very close to dawn, both C and A Company had breached the wall that---in this particular area, the Rapido River had been walled in on both sides and it was concrete. And so now you're facing a---now, a major obstacle. I can't remember exactly, but I think from reports that were coming back, that river was a good 15, 20 yards wide. It was a good 10 or 12 yards down, and then on the far side, it was higher, and then on that side, you had mines, barbed wire and everything 'cause there was a road. Now, across the road is where the hill started. And the Germans were dug in on that hill, and they were dug into---the hill was solid rock. And so, what the German engineering companies had done, they come out and air hammered these bunkers into solid rock, and the Germans were sitting in there comfortably with their machine guns, available fire, and everything else, and we're sitting out there. And, of course, they had machine guns further up all the way up the hill, as well as other things. And, of course, they were firing at us with mortars. And that's the first time we ran into the&hellipwe call the &ldquoscreaming meemies.&rdquo Those are the rockets that fire and come in in clusters. And their artillery there was enormous in size.

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1944 – The Polish Corps, part of a multinational Allied Eighth Army offensive in southern Italy.

Finally, pushing into Monte Cassino as the battle to break German Field Marshal Albert Kesselring’s defensive Gustav Line nears its end. The Allied push northward to Rome began in January with the landing of 50,000 seaborne troops at Anzio, 33 miles south of the Italian capital. Despite having met very little resistance, the Allies chose to consolidate their position rather than immediately battle north to Rome. Consequently, German forces under the command of Field Marshal Kesselring were able to create a defensive line that cut across the center of the peninsula. General Wladyslaw Anders, leader of the Polish troops who would raise their flag over the ruins of the famous Benedictine monastery at Monte Cassino, commenting on the cost of the battle, said, “Corpses of German and Polish soldiers, sometimes entangled in a deathly embrace, lay everywhere, and the air was full of the stench of rotting bodies.”

Together We Served

13 old school war movies every young trooper needs to watch

American Sniper,” “Dunkirk,” and “Fury” are just a few the great war films that have hit theaters with in the last few years. These films help inspire today’s youngsters to consider joining the military.

In the next few decades, they will be remembered as among “The Classics” when it comes to ranking war movies.

But as we move forward, the classic war movies that inspired our past generations are the ones that helped get the modern day war films greenlit. Because of this, we should always recognize and never forget them — ever.

Grab your popcorn and check out our list of classic war films every young trooper should watch.

1. The Great Escape
Steve McQueen stars in this epic WWII film about a group of POWs trying to escape from a German prison camp.

2. Kelly’s Heroes
Directed by Brian G. Hutton, the film follows a group of American troops who travel deep behind enemy lines to retrieve some Nazi treasure.

3. Paths of Glory
This classic stars Kurt Douglas as Col. Dax, an officer who attempts to defend his troops who are accused of cowardice while fighting in the dangerous trenches of WWI.

4. Hamburger Hill
Directed by John Irvin, this story depicts one of the bloodiest American battles to take place during the hectic Vietnam War.

5. Apocalypse Now!
This film is considered one of the greatest movies ever produced. The story follows Capt. Willard’s journey to locate and assassinate a renegade Army colonel during the Vietnam War.

6. The Green Berets
John Wayne plays Col. Mike Kirby, an Army Special Forces officer tasked with two vital missions consisting of building a camp and kidnapping a North Vietnamese General.

7. Sands of Iwo Jima
This time John Wayne plays Sgt. John Stryker, a Marine who puts his men through his rough style of training to prepare them to fight in one of the Corps’ most historic battles.

8. Midway
Directed by Jack Smight, this classic tale re-enacts the American victory at the Battle of Midway — considered one of the most critical turning points in the Pacific during World War II.

9. Patton
This 1970 film focuses on the incredible career of Gen. George S. Patton during WWII.

10. To Hell and Back
In this 1955 release, real life war hero Audie Murphy plays himself in the story of how he became one of the most decorated soldiers in U.S. history.

11. The Dirty Dozen
This epic motion picture follows Maj. Reisman, a rebellious soldier assigned to train a dozen convicted murders to carry out a deadly mission to kill multiple German officers.

12. The Fighting Seabees
John Wayne plays Lt. Cmdr. Wedge Donovon, a construction worker building military bases in the Pacific. After they come under fierce attack from Japanese forces, the Seabees have to defend themselves at all costs.


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