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Por que a extinção de dinossauros não afetou outras espécies de forma semelhante?

Por que a extinção de dinossauros não afetou outras espécies de forma semelhante?

Todos nós sabemos que os dinossauros não existem mais e estamos familiarizados com a teoria de que os dinossauros foram extintos há mais de 60 milhões de anos no final do período Cretáceo (146 a 65 milhões de anos atrás). Naquela época, a maioria dos continentes ainda estavam unidos, compartilhando plantas e animais comuns.

Por que isso aconteceu ainda é um mistério e os cientistas que estudam fósseis e rochas chegaram a conclusões diferentes. No entanto, estamos familiarizados com a teoria mais aceita de que um meteoro atingiu a Terra, resultando em uma grande mudança no clima. Outras teorias sugerem que um vulcão gigantesco explodiu resultando em mudanças climáticas, ou que a extinção não aconteceu repentinamente, mas gradualmente devido à competição entre mamíferos e dinossauros.

No entanto, as teorias mais aceitas de um evento cataclísmico que alterou o clima da Terra não explicam por que muitas espécies não apenas sobreviveram, mas prosperaram durante aquela era "cataclísmica" na Terra. Estudos científicos sugerem que cerca de três quartos da vida animal e vegetal na Terra foram extintos. A principal razão para isso foi provavelmente o fato de que a poeira desse impacto impediu completamente os raios de sol de atingir a Terra por meses e, portanto, afetou a maioria das plantas e organismos que precisam de luz para sobreviver.

A vida marinha foi a menos afetada (perda de 10% a 22%) e alguns ecossistemas aquáticos foram de alguma forma isolados das mudanças. O paleontólogo Thomas Holtz sugere que os ambientes de água doce provavelmente permaneceram inalterados devido ao fato de serem abastecidos principalmente por fontes subterrâneas de água.

No entanto, os resultados são baseados em um início hipotético, que é um meteoro ou erupção vulcânica e com base nesse início hipotético tentamos apoiá-lo ajustando todas as outras informações de forma a encaixá-las adequadamente no quebra-cabeça. Faria mais sentido buscar mais evidências do que simplesmente tentar ajustar fatos conhecidos para apoiá-los.


    Por que os dinossauros morreram?

    O evento de extinção Cretáceo-Terciário, ou o evento K-T, é o nome dado à morte dos dinossauros e outras espécies que ocorreu cerca de 65,5 milhões de anos atrás. Por muitos anos, os paleontólogos acreditaram que este evento foi causado por mudanças climáticas e geológicas que interromperam o suprimento de comida dos dinossauros. No entanto, na década de 1980, os cientistas pai e filho Luis (1911-88) e Walter Alvarez (1940-) descobriram no registro geológico uma camada distinta de irídio & # x2013 um elemento encontrado em abundância apenas no espaço & # x2013 que corresponde ao vez que os dinossauros morreram. Isso sugere que um evento de impacto de cometa, asteróide ou meteoro pode ter causado a extinção dos dinossauros. Na década de 1990, os cientistas localizaram a enorme cratera Chicxulub na ponta da Península do México e # x2019s Yucat & # xE1n, que data do período em questão.


    Como sabemos quando os dinossauros se extinguiram?

    Você pode ter ouvido termos como "Período Jurássico" e "Era Mesozóica". Estes são nomes de períodos da história da Terra.

    Os nomes não foram apenas arrancados do nada; todos eles correspondem a camadas de rocha, que foram formadas durante os períodos que descrevem.

    (Você pode descobrir mais sobre quando os dinossauros estavam vivos aqui: Períodos dos Dinossauros.)

    Geologia é o estudo científico das rochas. Portanto, os períodos de tempo identificados por camadas de rocha formam o escala de tempo geológico.

    Quanto mais recente for o período de tempo, mais alta será a camada de rocha correspondente.

    Portanto, as rochas formadas durante o Período Cretáceo aparecem acima daquelas formadas durante o Período Triássico mais antigo.

    As camadas de rocha nas quais os fósseis são encontrados nos dão uma ideia da idade do fóssil. Por exemplo, fósseis de Tiranossauro Rex aparecem em formações rochosas do Cretáceo Superior, informando que foi um dos últimos dinossauros.

    As camadas de rocha também nos fornecem muitas pistas sobre quando os dinossauros foram extintos - e também o que os levou à extinção ...


    Fúria vulcânica

    No entanto, outros cientistas afirmam que a evidência de um evento de impacto de meteoro massivo é inconclusiva, e que o culpado mais provável pode ser a própria Terra.

    Antigos fluxos de lava na Índia, conhecidos como Deccan Traps, também parecem combinar perfeitamente com o fim do Cretáceo, com enormes derramamentos de lava lançados entre 60 e 65 milhões de anos atrás. Hoje, a rocha vulcânica resultante cobre quase 200.000 milhas quadradas em camadas que estão em lugares com mais de 6.000 pés de espessura. Um evento eruptivo tão vasto teria sufocado os céus com dióxido de carbono e outros gases que teriam mudado dramaticamente o clima da Terra.

    Os defensores desta teoria apontam para várias pistas que sugerem que o vulcanismo é um ajuste melhor. Por um lado, alguns estudos mostram que a temperatura da Terra estava mudando mesmo antes do evento de impacto proposto. Outra pesquisa encontrou evidências de mortes em massa muito antes de 66 milhões de anos atrás, com alguns sinais de que os dinossauros em particular já estavam em declínio lento no final do Cretáceo. Além disso, a atividade vulcânica é frequente neste planeta e é uma culpada plausível para outras extinções antigas, enquanto colisões de meteoros gigantes são muito mais raros. Tudo isso faz sentido, dizem os defensores, se as erupções vulcânicas em andamento forem a causa raiz das extinções mundiais de K-Pg.


    Mudanças faunísticas

    Durante os 160 milhões de anos ou mais da Era Mesozóica (252,2 milhões a 66 milhões de anos atrás) em que os dinossauros são conhecidos, houve mudanças constantes nas comunidades de dinossauros. Diferentes espécies evoluíram rapidamente e foram rapidamente substituídas por outras ao longo do Mesozóico. É raro que qualquer tipo particular de dinossauro tenha sobrevivido de uma formação geológica para a seguinte. A evidência fóssil mostra uma fauna moderadamente rica de plateossauros e outros prossaurópodes, ornitópodes primitivos e terópodes durante a Época Triássica Superior (237 milhões a 201,3 milhões de anos atrás). A maioria desses tipos de dinossauros também estão representados em estratos da Época do Jurássico Inferior (201,3 milhões a 174,1 milhões de anos atrás), mas seguindo um Jurássico Médio pouco conhecido, a fauna do Jurássico Superior (163,5 milhões a 145 milhões de anos atrás) era muito diferente. Nessa época, predominavam os saurópodes, ornitópodes mais avançados, estegossauros e uma variedade de terópodes. O Cretáceo Inferior (145 milhões a 100,5 milhões de anos atrás) então continha alguns saurópodes (embora fossem todas novas formas), alguns remanescentes de estegossauros, novos tipos de terópodes e ornitópodes e alguns dos primeiros anquilossauros bem conhecidos. No final do Cretáceo (100,5 milhões a 66 milhões de anos atrás), os saurópodes, que desapareceram dos continentes do norte durante a maior parte do início e médio do Cretáceo, reinvadiram os continentes do norte a partir do sul, e ornitópodes avançados (bico de pato) tornaram-se os navegadores dominantes. Uma variedade de novos terópodes de todos os tamanhos era comum, os estegossauros não existiam mais e os anquilossauros eram representados por uma coleção de novas formas que eram proeminentes na América do Norte e na Ásia. Novos grupos de dinossauros, os paquicefalossauros e ceratopsianos, surgiram na Ásia e colonizaram com sucesso a América do Norte. O quadro geral é, portanto, bastante claro: ao longo do tempo mesozóico, houve uma contínua extinção e renovação da vida dos dinossauros.

    É importante observar que a extinção é uma ocorrência normal e universal. As extinções em massa muitas vezes vêm à mente quando o termo extinção é mencionado, mas as extinções normais de fundo que ocorrem ao longo do tempo geológico provavelmente são responsáveis ​​pela maioria das perdas de biodiversidade. Assim como novas espécies se separam constantemente das existentes, as espécies existentes estão constantemente se extinguindo. A taxa de especiação de um grupo deve, em equilíbrio, exceder a taxa de extinção no longo prazo, ou esse grupo se tornará extinto. A história da vida animal e vegetal está repleta de sucessões à medida que as primeiras formas são substituídas por formas novas e freqüentemente mais avançadas. Na maioria dos casos, a natureza em camadas (estratigráfica) do registro fóssil fornece muito pouca informação para mostrar se as formas antigas foram realmente substituídas pelos novos sucessores (dos efeitos da competição, predação ou outros processos ecológicos) ou se os novos tipos simplesmente expandiu-se para os nichos ecológicos da população em declínio.

    Como o registro fóssil é episódico em vez de contínuo, ele é muito útil para fazer muitos tipos de perguntas, mas não é possível dizer com precisão por quanto tempo a maioria das espécies ou gêneros de dinossauros realmente existiram. Além disso, porque o conhecimento dos vários grupos de dinossauros é um tanto incompleto, a duração de qualquer dinossauro em particular pode ser medida apenas aproximadamente - geralmente por limites estratigráficos e presumidas "primeiras" e "últimas" ocorrências. Este último muitas vezes coincide com os limites da idade geológica, de fato, a ausência de formas de vida particulares historicamente definiu a maioria dos limites geológicos desde que o registro geológico foi compilado e analisado pela primeira vez no final do século XVIII. Os “momentos” de aparentemente altos níveis de extinção entre os dinossauros ocorreram em dois pontos do Triássico (cerca de 221 milhões e 210 milhões de anos atrás), talvez no final do Jurássico (145 milhões de anos atrás), e, claro, no final do Cretáceo (66 milhões de anos atrás). Sem dúvida, houve picos de extinção menores em outras épocas intermediárias, mas há registros terrestres pobres para a maior parte do mundo no Triássico Médio, Jurássico Médio e Cretáceo médio.


    Alguns dinossauros sobreviveram até os dias atuais

    Wikimedia Commons / Domínio Público

    É impossível provar uma negativa, então nunca saberemos, com 100 por cento de certeza, que absolutamente nenhum dinossauro conseguiu sobreviver à extinção K / T. No entanto, o fato de que nenhum fóssil de dinossauro foi identificado datando de mais de 65 milhões de anos atrás - combinado com o fato de que ninguém ainda encontrou um Tiranossauro Rex ou Velociraptor vivo - é uma evidência sólida de que os dinossauros, de fato, foram completamente destruídos em o final do período Cretáceo. Ainda assim, como sabemos que os pássaros modernos descendem, em última análise, de pequenos dinossauros com penas, a sobrevivência contínua de pombos, papagaios-do-mar e pingüins pode ser um pequeno consolo.


    A extinção Devoniana viu os oceanos sufocarem até a morte

    Era a era dos peixes. 360 milhões de anos atrás, não havia grandes animais terrestres, e os maiores animais ainda estavam nos oceanos. Um dos maiores foi Dunkleosteus.

    Este era um monstro marinho como nenhum outro. Dunkleosteus era um peixe poderoso que crescia até 10m de comprimento e era coberto por uma armadura grossa. Era um predador e tinha ossos afiados saindo de sua mandíbula em vez de dentes. Ele literalmente comeu tubarões no café da manhã.

    Você pode pensar que este peixe parecido com um tanque poderia suportar qualquer coisa, mas o tempo estava se esgotando para Dunkleosteus. Ao longo dos oceanos, as espécies começaram a morrer e, quando tudo acabou, entre 79% e 87% de todas as espécies haviam sido extintas, incluindo Dunkleosteus.

    Foi uma das piores extinções em massa da história da Terra. Obviamente, algo terrível deve ter acontecido, mas o quê? Não há nenhuma arma fumegante, nenhum sinal de nada dramático. Em vez disso, parece que o gatilho foi algo totalmente inócuo & ndash, mas que levou a uma série de efeitos indiretos que acabaram se revelando catastróficos.

    A "idade dos peixes" é tecnicamente chamada de período Devoniano. Durou de 419 a 359 milhões de anos atrás. Isso foi muito antes mesmo dos dinossauros caminharem pela Terra.

    Eles são lindos e estranhos e não há nada parecido hoje em dia

    Mas, embora houvesse poucos animais terrestres, os oceanos eram incrivelmente ricos em vida. Um recife fossilizado na Austrália Ocidental, a Formação Gogo, captura a vida nos mares do Devoniano.

    "Ele está repleto de peixes placodermes e eles estão perfeitamente preservados, em três dimensões", diz Michael Coates, biólogo evolucionista da Universidade de Chicago, em Illinois. "Eles são lindos e estranhos e não há nada parecido hoje em dia."

    Tudo isso agora se foi, eliminado na extinção que atingiu o fim do Devoniano.

    Os corais que construíram os recifes do Devoniano, as famosas criaturas que se alimentam do fundo, conhecidas como trilobitas e amonitas, e os peixes placodermes blindados, como Dunkleosteus: todos eles levaram uma surra. Mas não está claro o porquê.

    Talvez a vida marinha devoniana tenha sido morta por plantas saqueadoras

    Quando os dinossauros foram extintos há 65 milhões de anos, havia um culpado óbvio. Acredita-se que um enorme impacto de asteróide tenha espalhado detritos por todo o planeta, bloqueando o Sol e causando estragos no clima. Encontramos até a cratera do impacto, em Chicxulub, no México.

    Existe uma cratera de impacto na Austrália Ocidental que data de 359 milhões de anos atrás. No entanto, é um pouco menor do que a cratera Chicxulub, com 120 km de diâmetro em comparação com 180 km, então parece improvável que seja toda a história.

    Thomas Algeo, da Universidade de Cincinnati, apresentou uma ideia notável. Talvez a vida marinha devoniana tenha sido morta por plantas saqueadoras.

    O período Devoniano viu o surgimento de plantas terrestres "vasculares", um grupo que inclui de tudo, desde árvores a samambaias e plantas com flores. Plantas "não vasculares" mais primitivas, como musgo e líquen, já haviam evoluído antes do início do Devoniano.

    Foi quando as coisas começaram a dar errado para a vida nos mares

    As plantas vasculares tiveram um impacto poderoso na terra. Suas raízes penetraram profundamente no solo, rompendo as rochas e ajudando a criar o solo.

    Ao quebrar as rochas, as plantas liberam nutrientes e minerais. Isso teria beneficiado as plantas, mas também foi levado para os rios e depois para os oceanos.

    Foi quando as coisas começaram a dar errado para a vida nos mares.

    Esses nutrientes serviam de alimento para algas microscópicas nos oceanos, diz Algeo, e essas algas começaram a se multiplicar. A proliferação de algas resultante teria manchado vastas áreas de verde-mar.

    As "zonas mortas" resultantes podem abranger muitos quilômetros quadrados

    As algas foram então decompostas por bactérias, que consumiram oxigênio no processo. “Isso pode esgotar totalmente o oxigênio da coluna d'água”, diz Algeo.

    O resultado final foi uma "zona anóxica", uma região do oceano onde não havia oxigênio suficiente dissolvido na água para os animais respirarem.

    Hoje, isso acontece em partes do oceano, por exemplo, quando os nutrientes das fazendas vão para o mar. As "zonas mortas" resultantes podem abranger muitos quilômetros quadrados.

    No Devoniano, as zonas mortas teriam se espalhado por muitos milhares de anos, forçando gradualmente os animais a áreas confinadas. Se Algeo estiver certo, os animais nos oceanos então começaram a lutar e, finalmente, morreram: tudo graças ao sucesso das plantas terrestres.

    Coates acha que Algeo está certo, mas diz que não pode ser toda a história porque não explica quais espécies viveram e quais morreram. Por exemplo, muitos tubarões sobreviveram, apesar de precisarem de oxigênio tanto quanto outros peixes.

    A falta de oxigênio não é suficiente para explicar a extinção

    Isso pode ser em parte porque nem todo o oceano se tornou anóxico. Por exemplo, ainda haveria oxigênio nas camadas superiores, pois o vento o misturaria do ar.

    Os níveis de anoxia também podem ter variado de um lugar para outro, diz Kelly Hillburn, da Universidade de Washington em Seattle. Isso porque alguns continentes liberaram mais nutrientes do que outros.

    “Não houve nenhum evento de construção de montanhas na Austrália Ocidental”, diz Hillburn. "Você ainda está dando vazão continental, mas longe do valor que está colocando na Europa ou na América do Norte."

    Mesmo assim, parece que a falta de oxigênio não é suficiente para explicar a extinção. E parece que a vida teve outros problemas para enfrentar além da asfixia.

    Por um lado, parece que os oceanos também podem ter sido tóxicos. Em 2012, Kliti Grice, da Curtin University em Perth, Austrália, e seus colegas estudaram o fóssil de uma criatura parecida com um caranguejo e encontraram evidências de produtos químicos sulfurosos tóxicos.

    A exposição ao sulfeto de hidrogênio teria matado muitos organismos

    Isso foi o resultado de outros microorganismos se alimentando da proliferação de algas. Essas espécies não usavam oxigênio, portanto não contribuíam para a anóxia. Em vez disso, eles produziram sulfeto de hidrogênio como resíduo.

    Essa é a substância química que dá aos ovos podres seu cheiro característico. É altamente tóxico, então a exposição ao sulfeto de hidrogênio teria matado muitos organismos e poderia até ter afetado animais em terra.

    Isso não é tudo. Essas irritantes plantas terrestres também contribuíram para uma era do gelo.

    Quanto mais as plantas terrestres cresciam, mais dióxido de carbono removiam do ar. Notoriamente, o CO2 é um gás de efeito estufa que retém o calor do Sol, portanto, retirá-lo do ar teria resfriado o planeta.

    A vida na Terra deve ter se tornado rapidamente insuportável

    À medida que o frio aumentava, geleiras teriam se formado. Ao reter água na terra, as geleiras teriam baixado o nível do mar, causando ainda mais perturbações à vida no oceano.

    Com todas essas mudanças ocorrendo ao mesmo tempo, a vida na Terra deve ter se tornado rapidamente insuportável para muitas espécies, diz Algeo.

    Esses eventos não aconteceram todos de uma vez & ndash, mas nem mesmo as extinções. Na verdade, eles vieram em duas ondas, uma de 359 milhões de anos atrás e outra de 372 milhões de anos atrás.

    Algumas espécies teriam sucumbido rapidamente. Outras criaturas que dependiam dessas espécies para se alimentar também teriam experimentado um efeito indireto, arrastando-as para a extinção. Foi uma longa e lenta reação em cadeia.

    Durante esses tempos caóticos, quaisquer eventos prejudiciais seriam mais perturbadores do que seriam em períodos "normais", diz Algeo. “Pode ter havido erupções vulcânicas”, diz ele. "Sob condições de estresse, mesmo distúrbios externos relativamente pequenos desse tipo podem potencialmente desencadear taxas de extinção elevadas."

    Isso tudo pode parecer um pouco rebuscado. É realmente possível que um grupo de organismos, as plantas terrestres, possa ter causado tantos problemas para tantos animais?

    O engraçado é que a vida causa muitos dos seus próprios problemas, de acordo com Peter Ward, da Universidade de Washington em Seattle. "A vida parece ser seu pior inimigo", diz ele.

    A extinção Devoniana tardia se encaixa bem com a "hipótese de Medeia" de Ward, que diz que a vida é, em última análise, autodestrutiva.

    As plantas terrestres são um exemplo clássico, diz Ward. “Para começar, essas árvores estão vencendo a batalha inteira, é ótimo para elas”, diz ele. "Mas então há a consequência imprevista." As raízes profundas das plantas desencadeiam uma série de reações em cadeia. "De repente, eles estragaram toda a biosfera."

    Ward diz que coisas semelhantes aconteceram durante outras crises importantes na história da Terra. Por exemplo, 715 milhões de anos atrás, o mundo congelou, tornando-se uma bola de neve do tamanho de um planeta, e a vida pode ter contribuído removendo o dióxido de carbono do ar.

    Duas outras extinções em massa parecem ter envolvido nutrientes correndo para o mar e causando estragos, diz Grice: a "Grande Morte" 250 milhões de anos atrás e a extinção em massa do final do Triássico 201 milhões de anos atrás. "Não é apenas o Devoniano", diz ela.

    A ideia de Ward é assustadora. Mas a natureza autodestrutiva da vida tem um lado positivo. Se você está disposto a ter uma visão de longo prazo, a extinção do Devoniano foi uma coisa boa.

    Imediatamente após o fim do Devoniano, uma série de novas espécies apareceu, diz Coates. "Por, digamos, 340 milhões de anos atrás, de repente você tem peixes-anjo e ndash essas formas corporais que nunca tivemos antes", diz ele.

    Os primeiros animais grandes também apareceram.

    Das sementes da destruição vêm essas inovações evolutivas totalmente novas

    Eles evoluíram de peixes, alguns dos quais foram gradualmente transformando suas nadadeiras em membros para permitir que se aventurassem em terra. Mas foi somente após a extinção que alguns deles se comprometeram com o estilo de vida terrestre.

    Eles eventualmente deram origem a todos os anfíbios modernos, répteis, pássaros e mamíferos & ndash incluindo humanos.

    Esses grandes saltos evolutivos, como grandes mudanças na forma do corpo, não tendem a acontecer quando o clima da Terra é estável e hospitaleiro. Em vez disso, esses passos importantes na história evolutiva estão caracteristicamente ligados a grandes convulsões como extinções em massa.

    "Das sementes da destruição vêm essas inovações evolutivas totalmente novas", diz Ward.

    Algeo tem uma perspectiva diferente sobre a extinção Devoniana. Ele diz que é um aviso da história, uma ilustração de como as coisas podem dar errado se você bagunçar demais a biosfera.

    Nos últimos milhares de anos, e particularmente nos últimos 200, os humanos expandiram maciçamente seu domínio no planeta - exatamente como as primeiras plantas terrestres o fizeram há 375 milhões de anos.

    Acho que há uma mensagem importante para nós sobre o que pode acontecer com a biosfera

    Ao mesmo tempo, nossas atividades têm sido responsabilizadas por um aumento nas taxas de extinção. Um estudo recente estima que, no último século, as espécies foram extintas 100 vezes mais rápido do que a taxa natural.

    Se isso continuar, poderemos causar a sexta grande extinção em massa da história da Terra. Será o primeiro desde a perda dos dinossauros, há 65 milhões de anos.

    De todas as extinções em massa conhecidas pela ciência, "o evento do Devoniano tardio é o mais próximo do que está acontecendo no mundo moderno", diz Algeo. "Acho que há uma mensagem importante para nós sobre o que pode acontecer com a biosfera."

    Por termos tanto sucesso, os humanos estão colocando muita pressão sobre outras espécies, e isso significa que o menor empurrão pode levá-los ao limite. A extinção Devoniana sugere que já aconteceu antes e pode acontecer novamente.


    Morte dos Dinossauros: o asteróide não agiu sozinho

    Florilegius / SSPL / Getty Images

    Hadrosauros ou dinossauros de bico de pato da família "Hadrosauridae" eram dinossauros herbívoros do Período Cretáceo Superior

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    Nunca é uma boa hora para ser derrotado por um asteróide & # 151 algo que os dinossauros descobriram da pior maneira possível. Foi há 65,5 milhões de anos, quando um asteróide medindo 10 km de largura se chocou contra a Terra perto da costa da Península de Yucat e aacuten, explodindo uma cratera de 180 km e enviando uma nuvem de globos circulares detritos que esfriaram e escureceram o mundo. Aquilo significava uma desgraça para as espécies que gostavam de coisas brilhantes e quentes. Em pouco tempo (em termos geológicos, pelo menos) os dinossauros desapareceram e os mamíferos surgiram.

    É assim que a história foi contada há muito tempo, e ainda é a teoria mais aceita. Agora, no entanto, um estudo conduzido por cientistas do Museu Americano de História Natural da cidade de Nova York e publicado em Nature Communications sugere que o asteróide pode não ter afetado todas as espécies de dinossauros igualmente. Alguns, incluindo os bem-amados triceratops e dinossauros com bico de pato, podem já ter saído e foram simplesmente levados às pressas para a saída pela explosão de asteróides. A razão de seu estado enfraquecido & # 151 e a maneira como os investigadores o descobriram & # 151 fornecem novos insights sobre o destino dos dinossauros e novos métodos para estudar seu mundo.

    O impacto do asteróide & # 151 conhecido como extinção do Cretáceo-Terciário (K-T) & # 151 sempre foi considerado um aniquilador de oportunidades iguais, e havia boas evidências para apoiar isso. Rastrear a ascensão e queda dos dinossauros sempre foi feito simplesmente contando quantas espécies existiam em qualquer momento da história. Quanto mais espécies havia, melhor o clado geral estava se saindo, quanto menos havia & # 151, particularmente depois do K-T & # 151, mais perto da extinção todos os dinossauros chegaram. Mas esse método nunca foi totalmente confiável, principalmente porque os paleontólogos fazem suas pesquisas em muitos lugares diferentes.

    "Os resultados podem ser influenciados por uma amostragem desigual do registro fóssil", diz Steve Brusatte, um estudante de graduação na Universidade de Columbia e um dos participantes do novo estudo. "Em lugares onde mais rochas e fósseis foram formados, como nas Grandes Planícies da América, você encontrará mais espécies." Da mesma forma, em lugares que não fossilizaram restos facilmente, você encontraria muito menos & # 151, mesmo se ao mesmo tempo houvesse a mesma quantidade de animais lá.

    A equipe de História Natural, liderada pelo paleontólogo Mark Norell, decidiu, portanto, adotar uma abordagem diferente & # 151, observando a biodiversidade em diferentes grupos de dinossauros. Se um grupo de carnívoros, digamos, 151 estava prosperando, deveria estar produzindo mais espécies do que grupos que lutavam apenas para sobreviver. Quando os investigadores olharam as coisas desta forma & # 151 amostrando 150 espécies em sete grupos principais & # 151, eles foram capazes de pintar uma imagem muito diferente e muito menos uniforme de como todos os dinossauros estavam se saindo antes do asteróide chegar.

    Em geral, o número de espécies no pequeno grupo de herbívoros (os anquilossauros e os paquicefalossauros) era estável ou até mesmo crescente. O mesmo era verdade para os carnívoros (os tiranossauros e celurossauros), bem como para os maiores herbívoros (os saurópodes). As coisas não eram tão boas para os herbívoros ligeiramente menores, conhecidos como grandes alimentadores, devido à grande variedade de vegetação que comiam (os hadrossauros e os ceratopsídeos). Eles parecem ter estado em declínio por uns bons 12 milhões de anos antes da extinção do K-T, com o número de espécies diminuindo continuamente ao longo desse tempo.

    "As pessoas costumam pensar que os dinossauros são monolíticos", diz Richard Butler, da Ludwig Maximilian University, em Munique, que também participou do estudo. “Dizemos: 'Os dinossauros fizeram isso, os dinossauros fizeram aquilo.' Mas os dinossauros eram extremamente diversos. Grupos diferentes provavelmente estavam evoluindo de maneiras diferentes e os resultados de nosso estudo mostram isso muito claramente. "

    Então, por que os hadrossauros e ceratopsídeos estavam tendo tanta dificuldade? A geografia pode explicar pelo menos alguns dos problemas. Os alimentadores a granel eram especialmente comuns na América do Norte, um continente que era então dividido ao meio pelo Western Interior Seaway, um grande e profundo corpo de água que ia do que hoje é o Oceano Ártico ao que hoje é o Golfo do México. Mudanças na profundidade, largura e temperatura do mar podem ter reduzido o suprimento de alimentos ou alterado o ecossistema circundante de outras maneiras que dificultaram a sobrevivência dos hadrossauros e ceratopsídeos. As colisões tectônicas, que deram origem ao que hoje são as Rochosas e as outras montanhas do oeste, podem ter tido um efeito semelhante.

    Qualquer que seja a causa do declínio dos dois grupos, não é certo que sua condição fosse terminal & # 151 que eles não teriam se estabilizado de alguma forma se o asteróide não tivesse aparecido e tornado toda a questão acadêmica. De fato, durante toda a Era Mesozóica & # 151 de 250 milhões a 65 milhões de anos atrás & # 151, a diversidade dentro das espécies de dinossauros era conhecida por flutuar um pouco. "Pequenos aumentos ou diminuições entre dois ou três intervalos de tempo podem não ser dignos de nota no contexto da. História dos & # 91grupos & # 93", diz Norell.

    Claro, o asteróide apareceu e tornou tudo acadêmico. Mas se todos os dinossauros deixaram o palco da história mais ou menos ao mesmo tempo e por mais ou menos pelo mesmo motivo, agora eles parecem ter se pavoneado de maneiras que eram mais variadas & # 151 e em alguns casos mais carregadas & # 151 do que jamais vimos antes.


    O começo dos pássaros

    Os pássaros evoluíram de um grupo de dinossauros carnívoros chamados terópodes. Esse é o mesmo grupo que tiranossauro Rex a que pertenciam, embora os pássaros tenham evoluído de pequenos terópodes, não enormes como T. rex.

    Os fósseis de pássaros mais antigos têm cerca de 150 milhões de anos. Esses pássaros antigos se pareciam muito com pequenos dinossauros com penas e tinham muito em comum. Suas bocas ainda continham dentes afiados. Mas com o tempo, os pássaros perderam seus dentes e desenvolveram bicos. Você pode imaginar ficar cara a cara com um pombo cheio de dentes?



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