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Bombardeio estratégico na Primeira Guerra Mundial

Bombardeio estratégico na Primeira Guerra Mundial

Várias pessoas envolvidas no desenvolvimento das primeiras aeronaves estavam cientes de seu potencial para lançar um ataque de bombardeio de longo alcance nas profundezas do território inimigo. Em 1914, os alemães planejaram enviar frotas de aeronaves para bombardear cidades, fábricas e instalações militares na França e na Grã-Bretanha. Apenas os dirigíveis Zeppelin alemães podiam atingir os alvos nas profundezas do território inimigo, mas havia apenas alguns deles e eram extremamente vulneráveis ​​ao fogo terrestre. Paris sofreu ataques regulares durante março de 1915, e Londres sofreu seu primeiro ataque em maio de 1915.

Os russos tinham alguns bombardeiros pesados ​​Sikorski 1M e os italianos, bombardeiros Caproni, mas ambos eram bastante ineficazes. Em meados de 1917, o Gotha alemão iniciou operações de longo alcance contra a Grã-Bretanha e a França. A Grã-Bretanha também desenvolveu novos bombardeiros, como o Handley Page e o Airco DH-4.

Bons canhões antiaéreos e aviões de combate tornavam muito difícil para os bombardeiros durante o dia. Só depois do fim da Primeira Guerra Mundial é que se tornou possível levar a cabo a política de bombardeio estratégico, idealizada por gente como Hugh Trenchard, chefe do Estado-Maior da RAF. Estima-se que, durante a guerra, 254 toneladas métricas de bombas foram lançadas de aeronaves, causando mais de 9.000 baixas.

Portanto, é imperativo que todas as 18 aeronaves de um esquadrão de caças façam um ataque simultâneo. Isso terá grande efeito moral e os artilheiros da defesa ficarão desconcertados. Assim que a formação for interrompida, pequenos grupos de batedores podem lidar com os retardatários e então se reagrupar e fazer outro ataque de esquadrão na formação restante.

Subi a 10.000 pés em 53 minutos. Não vi nada até 01h10, quando dois holofotes pegaram um Zeppelin a sudeste de Woolwich. Na época, eu havia conseguido subir a 12.000 pés. Fui na direção do Zeppelin, que estava sendo disparado por alguns canhões antiaéreos. Eu ganhei muito lentamente nisso. Ele foi para trás de algumas nuvens, evitando os holofotes, e eu o perdi de vista. Após 15 minutos de busca infrutífera, voltei à minha patrulha.

Às 0105 horas, um Zeppelin foi pego pelos holofotes sobre o nordeste de Londres. Lembrando minha última falha, sacrifiquei a altura pela velocidade e abaixei o nariz na direção do Zeppelin. Eu voei cerca de 250 metros abaixo dele e distribuí um tambor de minha arma Lewis ao longo dele. Pareceu não ter efeito. Então eu fui atrás disso. A essa altura, eu estava muito perto - 50 pés ou menos. Eu concentrei um tambor na parte de baixo traseira. Mal terminei o tambor antes de ver a peça pegando fogo. Em poucos segundos, toda a parte traseira estava em chamas. Eu rapidamente saí do caminho do Zeppelin em chamas e, muito animado, acendi algumas luzes vermelhas e lancei um sinalizador de pára-quedas.

Uma noite, assistimos a um ataque do Zeppelin no Woolwich Aresnal. O Zeppelin alemão estava meio que pairando sobre o prédio, jogando bombas e acertou um par de acertos diretos, causando explosões massivas. Sentimos a explosão a três ou três milhas de distância. Alguns pequenos biplanos nossos subiram para atacá-lo, mas o Zeppelin tinha metralhadoras pesadas montadas na cabine embaixo dele e, estando quase parado, podia mirar com cuidado em um avião. Portanto, nosso bravo aviador não teve chance. Mas um pequeno avião subiu, um daqueles de asa dupla com todos os suportes segurando as asas juntas. Bem, este piloto voou acima do Zeppelin e jogou bombas nele. Um acertou em cheio - as chamas começaram a iluminar o céu noturno. Ela estava pegando fogo, sim. Todos na rua começaram a aplaudir.

Meu pai estava observando por um pequeno telescópio que ele tinha e disse que podia ver os homens no Zeppelin dentro da cabana, atirando cordas pela lateral e outras coisas, tentando diminuir o peso do navio. De qualquer forma, seus motores principais ligaram com um rugido e ela lentamente começou a se afastar com a fumaça saindo dela. Bem, papai disse que eles sabiam que estavam perdidos, mas iriam tentar voltar para casa. Quando se afastou, parecia um enorme animal ferido e prestes a morrer. Ele caiu em chamas sobre Essex antes de chegar ao Canal. Eu sei que eles eram nossos inimigos, mas não podia sentir pena deles. Esse foi o último ataque do Zeppelin. Eles se mostraram muito vulneráveis.

É muito importante que o método de ataque bem-sucedido permaneça secreto e, portanto, foram emitidas instruções para que o público seja informado de que o ataque foi feito com bombas convencionais vindas de cima.

Não pode haver dúvida de que os canhões do Templo paralisaram a aeronave inimiga simultaneamente com a chegada do Tenente Robinson ao local. O tiroteio foi corroborado duas vezes por observações distantes. A evidência corroborativa de holofotes iluminando o alvo apontou para uma queda repentina na altura do dirigível antes que ela pegasse fogo.


Guerra aérea

No início da guerra, as forças terrestres e marítimas usaram as aeronaves colocadas à sua disposição principalmente para reconhecimento, e o combate aéreo começou como a troca de tiros de armas pequenas entre aviadores inimigos que se encontravam durante o reconhecimento. Aviões de caça armados com metralhadoras, entretanto, surgiram em 1915. O bombardeio tático e o bombardeio de bases aéreas inimigas também foram introduzidos gradualmente nessa época. O patrulhamento por contato, com aeronaves que dão apoio imediato à infantaria, foi desenvolvido em 1916.

O bombardeio estratégico, por outro lado, foi iniciado cedo o suficiente: aeronaves britânicas de Dunquerque bombardearam Colônia, Düsseldorf e Friedrichshafen no outono de 1914, seu objetivo principal sendo os galpões dos dirigíveis alemães, ou zepelins e ataques de aviões alemães ou hidroaviões em cidades inglesas em dezembro de 1914 anunciaram uma grande ofensiva do Zeppelin sustentada com intensidade crescente de janeiro de 1915 a setembro de 1916 (Londres foi bombardeada pela primeira vez na noite de 31 de maio - 1o de junho de 1915). Em outubro de 1916, os britânicos, por sua vez, começaram uma ofensiva mais sistemática, do leste da França, contra alvos industriais no sudoeste da Alemanha.

Enquanto os britânicos direcionaram grande parte de sua nova força de bombardeio para ataques às bases dos U-boats, os alemães usaram a deles principalmente para continuar a ofensiva contra as cidades do sudeste da Inglaterra. Em 13 de junho de 1917, à luz do dia, 14 bombardeiros alemães lançaram 118 bombas de alto explosivo em Londres e voltaram para casa em segurança. Essa lição e a dos ataques subseqüentes dos bombardeiros alemães de Gotha fizeram os britânicos pensarem mais seriamente sobre o bombardeio estratégico e sobre a necessidade de uma força aérea independente das outras forças de combate. A Royal Air Force (RAF), o primeiro serviço aéreo independente do mundo, foi trazida à existência ativa por uma série de medidas tomadas entre outubro de 1917 e junho de 1918.


Como os ataques aéreos aliados evoluíram durante a Segunda Guerra Mundial

Equipes de terra da RAF reabastecem e recarregam bombas em um Avro Lancaster em Mepal, Cambridgeshire, para um ataque noturno em Krefeld, Alemanha. Os britânicos lançaram sua campanha de bombardeio contra a Alemanha no início da guerra e, após sofrer perdas devastadoras em ataques diurnos, efetivamente mudaram para ataques noturnos em áreas urbanas.

Brian Todd Carey
Novembro de 1998

Em outubro de 1943, as perdas da Oitava Força Aérea dos Estados Unidos & # 8217s tornaram-se críticas, forçando uma reavaliação da Estratégia de bombardeio à luz do dia americana.

Em 14 de outubro de 1943, a guerra aérea na Europa atingiu um ponto crítico. Naquela quinta-feira, a Oitava Força Aérea dos Estados Unidos montou a Missão No. 115 contra a cidade de Schweinfurt, o centro da indústria alemã de rolamentos de esferas.

Dezesseis grupos de bombardeiros da 1ª e 3ª divisões Aéreas participariam do ataque. Ao todo, 291 Boeing B-17 Flying Fortresses decolaram de bases na Inglaterra e rumaram para o leste em direção à fronteira alemã. À medida que os bombardeiros se formavam sobre o Canal da Mancha, os caças Supermarine Spitfire britânicos de curto alcance escalaram para escoltar os pesados ​​até o continente. Lá, o Republic P-47 Thunderbolts assumiu, escoltando a armada voadora até a fronteira alemã. Mas o alcance insuficiente evitou que os Thunderbolts mantivessem a companhia dos bombardeiros até o alvo. Voltando em algum lugar ao redor de Aachen, dentro da fronteira alemã, os P-47s deixaram os bombardeiros desacompanhados para um destino catastrófico.

Dos 291 bombardeiros despachados, 257 realmente entraram no espaço aéreo alemão. Sessenta foram abatidos, pouco mais de 20% do número total. Duzentos e vinte e nove B-17 alcançaram Schweinfurt e lançaram suas bombas. Apenas 197 voltaram para a Inglaterra. Destes, cinco aviões foram abandonados ou caíram ao pousar, enquanto outros 17 pousaram tão danificados que tiveram de ser amortizados. Ao todo, 82 dos 291 bombardeiros originais que deixaram a Inglaterra foram perdidos, mais de 28% de toda a força designada para o ataque.

Além disso, o Raid Schweinfurt foi o clímax de uma semana de ataques contra alvos industriais alemães. Entre 8 e 14 de outubro de 1943, a Oitava Força Aérea voou 1.342 surtidas de bombardeiros pesados, perdendo um total de 152 bombardeiros (11,3 por cento), com outros 6 por cento recebendo pesados ​​danos. Durante todo o mês de outubro, o Oitavo perdeu um total de 214 bombardeiros pesados, quase 10 por cento do número total despachado. Aviões perdidos e danificados constituíram mais da metade das surtidas realizadas durante o mês. Nessa taxa de desgaste, uma força de bombardeiros inteiramente nova seria necessária a cada três meses para manter a ofensiva de bombardeiros aliados.

Após as perdas proibitivas sofridas em outubro de 1943, a Oitava Força Aérea suspendeu ataques profundos de bombardeiros em território alemão. Duas premissas do bombardeio estratégico diurno - que os bombardeiros seriam capazes de passar pelas defesas inimigas e voltar sem escolta e que destruir a base industrial inimiga prejudicaria seu esforço de guerra - pareciam estar muito equivocadas. Os líderes aéreos americanos, reconhecendo a incapacidade dos bombardeiros pesados ​​sem escolta de passar e bombardear a indústria alemã sem perdas excessivas, questionaram os próprios fundamentos da estratégia aérea americana. Mas por que os líderes aéreos americanos inicialmente acreditaram que seus bombardeiros pesados ​​sempre passariam, e quais foram as consequências da doutrina estratégica americana quando aplicada nos céus do Terceiro Reich? Como a doutrina aérea americana mudou como resultado?

O avião, inicialmente usado durante a Primeira Guerra Mundial em uma função de reconhecimento para localizar tropas inimigas e movimentos e concentrações de artilharia, evoluiu ao longo do conflito para desempenhar todas as funções identificadas com o poder aéreo moderno - incluindo bombardeio estratégico. Embora tenha sido um sistema de armas imaturo durante a Grande Guerra, o enorme potencial do avião # 8217 alimentou a imaginação dos teóricos do ar entre guerras, principalmente Giulio Douhet, da Itália # 8217.

Assumindo que a população e os centros industriais seriam vulneráveis ​​a frotas de bombardeiros pesados, Douhet defendeu o ataque a áreas urbanas e fábricas de uma nação inimiga com explosivos, bombas incendiárias e gás venenoso - sem distinção entre combatentes e não-combatentes. Douhet acreditava que o impacto do bombardeio estratégico simultaneamente desmoralizaria a população civil inimiga e destruiria sua capacidade de travar a guerra.

Durante a década de 1920, as teorias de Douhet & # 8217 e as do advogado do poder aéreo, Brig. Gen. William & # 8220Billy & # 8221 Mitchell ganhou campeões dentro do Corpo Aéreo do Exército dos EUA, e a doutrina do bombardeio estratégico começou a ser refletida em seus manuais de campo. O chefe dessa nova geração de defensores dos bombardeiros no final da década de 1930 era o líder do Army Air Corps, General Henry & # 8220Hap & # 8221 Arnold. Como comandante-chefe do serviço aéreo americano, o General Arnold cercou-se de & # 8220 bombardeiros & # 8221 discípulos do bombardeio estratégico de precisão diurno. De acordo com Arnold e seus principais comandantes, o objetivo principal do poder aéreo na Europa durante os conflitos que se avizinham seria o bombardeio estratégico. O bombardeio estratégico era a única contribuição importante que os aviadores podiam dar ao esforço de guerra, em grande parte independente do Exército e da Marinha. Se o poder aéreo fosse mostrar suas capacidades como parceiro igual às forças terrestres e navais, isso seria feito por meio do sucesso do bombardeio estratégico.

Por causa do custo proibitivo de criar uma frota de bombardeiros em uma escala & # 8220Douhetiana & # 8221 no ambiente fiscal do período entre guerras, a Escola Tática do Corpo Aéreo do Exército dos EUA defendeu apenas o bombardeio de precisão de uma nação inimiga & # 8217s centros vitais & # 8211 suas fábricas, fontes de energia , transporte e matérias-primas. Os defensores acreditavam que esse objetivo poderia ser alcançado com o uso dos novos bombardeiros rápidos e de longo alcance & # 8220precision & # 8221 que entraram em serviço no final da década de 1930, o B-17 Flying Fortress e o Consolidated B-24 Liberator.

Equipados com quatro motores turboalimentados, os B-17s e B-24s eram, na época de seus voos de teste em meados da década de 1930, mais rápidos do que a maioria dos interceptores operacionais do mundo & # 8217s. & # 8216Se a velocidade superior do bombardeiro tornasse a interceptação improvável ou, na pior das hipóteses, infrequente, nenhuma providência deveria ser feita para que os caças de escolta acompanhassem os bombardeiros em suas missões de longo alcance, & # 8217 disse um analista moderno do Doutrina aérea dos anos 1930. Além disso, os novos bombardeiros pesados ​​voaram acima de 20.000 pés, alto demais para ser alcançado pela maioria dos antiaéreos terrestres.

Os bombardeiros do Air Corps acreditavam que os bombardeiros pesados ​​americanos voariam alto e rápido em território inimigo, iludindo interceptores e defesas antiaéreas. Uma vez acima da área do alvo, esses bombardeiros americanos de autodefesa & # 8221 utilizariam a mira de bomba mais sofisticada do mundo - o Norden - que permitia fatores como velocidade, curso, direção do vento e distância ao alvo. Em condições favoráveis, as tripulações treinadas foram capazes de colocar suas cargas a algumas centenas de metros de seu alvo a mais de 15.000 pés, o que levou um porta-voz das Forças Aéreas do Exército a se gabar de que as tripulações poderiam lançar uma bomba em um barril de picles a 25.000 pés. & # 8221 Mas para que a mira de bombardeio Norden funcionasse bem, os pilotos americanos tinham que entregar suas cargas durante o dia, com bom tempo e em vôo nivelado.

Em 1940, com o envolvimento dos EUA na guerra europeia iminente, os comandantes aéreos americanos colocaram sua fé na capacidade dos bombardeiros pesados ​​& # 8217 de passar para bombardear Adolf Hitler & # 8217s Alemanha à submissão. Esses líderes construíram uma doutrina aérea em torno de suposições não testadas - que suas armadas de bombardeiros poderiam penetrar o território inimigo sem a ajuda de escolta de caças e atacar com precisão alvos industriais alemães.

Em junho de 1941, o US Army Air Corps foi redesignado como U.S. Army Air Forces (USAAF) e apresentou um plano para a derrota das potências do Eixo caso os Estados Unidos fossem atraídos para a guerra. Convencidos da eficácia do bombardeio estratégico, as Forças Aéreas do Exército pediram e receberam permissão para construir uma enorme força de bombardeiros em escala verdadeiramente Douhetiana. Mas construir essa armada levaria tempo para que os aviões fossem montados, as tripulações aéreas e terrestres treinadas e uma força aérea, a Oitava, precisava ser posicionada na Inglaterra.

Os britânicos iniciaram sua própria campanha de bombardeio estratégico contra a Alemanha no final de 1939. Inicialmente, o Comando de Bombardeiros da Royal Air Force & # 8217s (RAF & # 8217s) tentou ataques à luz do dia contra o Reich, mas esses ataques foram desastrosos, e os britânicos logo se voltaram para ataques noturnos contra os centros urbanos. Ao longo de 1940 e 1941, a RAF continuou a aumentar sua pequena força de bombardeiros e, em maio de 1942, conduziu o primeiro de muitos & # 8220 mil ataques de bombardeiros & # 8221 contra alvos militares, industriais e civis alemães. Os bombardeiros britânicos Handley Page Halifax, Avro Lancaster e Vickers Wellington vadearam os céus noturnos para queimar cidades da Alemanha & # 8217 com cargas incendiárias.

Os ataques de bombardeiros britânicos foram conduzidos à noite para minimizar as perdas de aeronaves, mas a precisão dos ataques noturnos deixou muito a desejar. O Comando de Bombardeiros foi forçado a bombardear áreas urbanas, uma estratégia que arrasou partes das cidades alemãs, mas não atingiu efetivamente o complexo industrial de Hitler. Os britânicos argumentaram que o bombardeio em massa destruiria o moral dos civis. Esses ataques noturnos continuaram pelo restante da guerra, complementando a campanha de bombardeio de precisão diurna da USAAF & # 8217, forçando Hitler a usar recursos essenciais em uma tentativa de salvar cidades alemãs dos bombardeios incendiários.

A recém-formada Oitava Força Aérea, sob o comando de um dos primeiros bombardeiros do Arnold & # 8217, o General Ira C. Eaker, juntou-se ao Comando de Bombardeiros da RAF na Inglaterra no verão de 1942. Quando Eaker se juntou à Oitava Força Aérea, ele tinha apenas um punhado de B-17s no teatro europeu. No ano seguinte, a liderança da Oitava Força Aérea lutou para construir uma força de bombardeiros capaz de infligir sérios danos aos alemães. Uma vez instalada, a Oitava Força Aérea seguiu uma política de bombardeio de precisão diurno de alta altitude contra sistemas de alvos específicos - fábricas de aeronaves, energia elétrica, transporte e suprimentos de petróleo - em uma tentativa de destruir a capacidade da Alemanha de travar guerra.

A campanha estratégica dos Aliados em 1942 foi muito limitada e modesta para produzir evidências conclusivas sobre sua eficácia. Este foi um período de aprendizagem, à medida que os comandantes de bombardeiros aprendiam táticas, treinavam tripulações e construíam uma organização terrestre. Em antecipação à invasão do Norte da África - Operação Tocha - unidades originalmente atribuídas à Oitava Força Aérea foram enviadas para o Mediterrâneo. Além disso, a Oitava Força Aérea mudou as prioridades dos alvos porque os Chefes do Estado-Maior Combinado dos Aliados exigiram que bombardeassem baias e estaleiros de construção de submarinos. Como a maioria de seus primeiros alvos estavam na França e dentro do alcance dos caças dos EUA, os bombardeiros da Oitava Força Aérea tinham apoio de caça em muitos de seus ataques, e a Luftwaffe ainda não havia sido treinada para atacar formações em massa de B-17s.

No entanto, mesmo em suas operações iniciais limitadas em 1942, a Oitava Força Aérea perdeu até 7% de seus bombardeiros em alguns ataques sem escolta, uma taxa de perda que anteriormente levara a RAF a abandonar as operações diurnas. Essas altas taxas de atrito significavam que a tripulação de bombardeiro média poderia esperar sobreviver apenas 14 ou 15 missões sem escolta. O tour padrão naquela época era de 25 missões. Se mais da metade das missões não fossem acompanhadas, as chances de sobreviver a uma turnê inteira seriam mínimas.

Mesmo assim, os caças alemães continuaram a dizimar os bombardeiros pesados ​​americanos durante os ataques diurnos. O General Eaker continuou a acreditar em sua capacidade de bombardeiros e # 8217 para passar sem escolta de caça e bombardear o Terceiro Reich até a submissão. O otimismo de Eaker & # 8217 baseava-se em parte nas afirmações ultrajantes feitas por seus artilheiros aéreos e na falta de inteligência sobre a composição das defesas da Luftwaffe & # 8217s. Os artilheiros da Oitava Força Aérea reivindicaram uma proporção de 6 para 1 de mortes contra caças inimigos na França e nos Países Baixos, um número muito exagerado.

Além disso, Eaker acreditava erroneamente que os alemães haviam criado um cinturão de caças costeiro relativamente estreito de Hamburgo à Bretanha. Depois que os bombardeiros tivessem perfurado o cinturão de caça, ele raciocinou, haveria espaço aéreo livre no resto do caminho de ida e volta para os alvos. Com a força dos bombardeiros americanos crescendo continuamente, Eaker acreditava que seus bombardeiros seriam capazes de passar sem escolta de longo alcance.

Mas os alemães não criaram um cinturão de caça costeiro. Em vez disso, a Luftwaffe estabeleceu cinco zonas defensivas, cada uma com cerca de 40 quilômetros de profundidade, fornecendo cobertura de caça a mais de 160 quilômetros da costa para o interior. Em vez de abrir caminho através de uma única defesa linear, os bombardeiros aliados tiveram que enfrentar uma sofisticada defesa em profundidade, que fornecia ataques constantes contra bombardeiros indo e voltando de seus alvos.

A integração das estratégias de bombardeio americanas e britânicas foi formalizada em janeiro de 1943 na Conferência de Casablanca em uma diretriz que lançou as bases para uma & # 8220 ofensiva de bombardeiros combinada & # 8221 em preparação para a invasão da Europa e a abertura da segunda frente. Posta em vigor em junho de 1943, a Operação Pointblank, como a ofensiva de bombardeiros combinada acabou sendo chamada, parecia crítica para qualquer invasão e campanha terrestre bem-sucedida, uma vez que as limitadas forças terrestres Aliadas exigiriam clara superioridade aérea e se beneficiariam de uma Wehrmacht enfraquecida.

A Operação Pointblank colocou a força dos caças alemães no topo da lista de alvos, em uma categoria própria. Essa diretriz, com efeito, ordenou que a Oitava Força Aérea destruísse a indústria da aviação alemã e garantisse a superioridade aérea sobre o continente, mas era discutível como a superioridade aérea seria alcançada. A cada mês que passava, mais Fortaleza Voadora e Libertadores entravam no oleoduto, e o General Eaker continuava a acreditar que seu bando cada vez maior de bombardeiros & # 8220 autoprotegidos & # 8221 seria capaz de alcançar, bombardear e retornar com sucesso de alvos sobre o próprio Reich.

Privada de alguns de seus bombardeiros e caças devido à Campanha do Norte da África, a Operação Pointblank começou com ataques a alvos na Europa Ocidental. Eaker deu a mais alta prioridade aos ataques à indústria aeronáutica alemã, especialmente às fábricas de montagem de caças, fábricas de motores e fabricantes de rolamentos de esferas. Os alvos de petróleo e sistemas de transporte caíram na lista de prioridades, enquanto os alvos submarinos permaneceram perto do topo. Frustrada pelo clima irregular (que limitava os ataques diurnos a cerca de 10 por mês) e a escassez de tripulantes e aeronaves, a Oitava Força Aérea não realizou um esforço muito impressionante até o verão de 1943. A campanha cada vez mais intensa, no entanto, ajudou a desviar cerca de metade a força de caça da Luftwaffe & # 8217s para operações anti-bombardeiro. Quando Eaker recebeu grupos B-17 adicionais, ele ordenou grandes missões dentro da Alemanha contra alvos industriais importantes, uma vez que os bombardeios do campo de aviação não estavam reduzindo significativamente a força dos caças alemães.

Em 17 de agosto de 1943, a Oitava Força Aérea lançou seu ataque mais profundo contra as fábricas de rolamentos de esferas em Schweinfurt e as fábricas de produção de aeronaves em Regensburg. As bombas destruíram alguns dos complexos fabris, mas a Luftwaffe destruiu ou danificou grande parte da força de bombardeiros. Os ataques custaram à Oitava Força Aérea 60 de 315 bombardeiros e geralmente 10 tripulantes em cada bombardeiro. Depois de mais ataques contra os campos de pouso da Luftwaffe, a Oitava Força Aérea fez outro grande esforço no mês seguinte. Em 6 de setembro, Eaker enviou 262 bombardeiros contra Stuttgart. Destes, 45 caíram para os caças e a artilharia antiaérea. Embora os americanos tivessem provado que, se o tempo permitisse, eles poderiam colocar algumas de suas bombas no alvo, suas perdas em ataques sem escolta sugeriam que a Oitava Força Aérea poderia não encontrar aviões e tripulações para substituir suas perdas e manter a eficiência e o moral.

Destemido, Eaker reorganizou sua força de bombardeiros para outro esforço máximo na Alemanha em outubro de 1943. Reforçada com bombardeiros redistribuídos do Norte da África, a Oitava Força Aérea mais uma vez voou sem escolta para o coração da Alemanha industrial. Os resultados foram novamente desastrosos. As perdas na segunda semana de & # 8220Outubro negro & # 8221 aumentaram até que a segunda grande greve contra as fábricas de rolamentos de esferas em Schweinfurt encerrou o massacre. Em 14 de outubro, & # 8220Black Thursday, & # 8221, uma força de 291 B-17s voou para a Alemanha e perdeu 60 aeronaves. Dos sobreviventes, outros 138 bombardeiros sofreram danos ou vítimas.

Durante o verão e o outono, as tripulações de bombardeiros da Oitava Força Aérea experimentaram uma taxa de desgaste mensal de 30%, enquanto os pilotos da Luftwaffe morreram a uma taxa inferior à metade dos americanos. Das 35 tripulações que chegaram à Inglaterra com o 100º Grupo de Bombardeiros no final de maio de 1943, apenas 14% dos homens conseguiram passar pelas 25 missões exigidas para a rotação. O resto foram mortos, feridos, desaparecidos, casos psicológicos ou prisioneiros de guerra. A mensagem era clara: os bombardeiros não sobreviveriam além do alcance da escolta de caças. Depois da Semana Negra, Eaker cancelou novas penetrações e ponderou sobre seu dilema. A campanha americana de bombardeios diurnos contra a Alemanha havia chegado a um ponto crítico.

As mudanças eventualmente feitas na Operação Pointblank em 1944 vieram de várias fontes. General James H. & # 8220Jimmy & # 8221 Doolittle substituiu Eaker como o oitavo comandante da Força Aérea em 6 de janeiro de 1944. A experiência de Doolittle & # 8217s como comandante da Força Aérea Estratégica do Noroeste da África durante a Operação Tocha o convenceu da importância crítica do caça escoltas para o sucesso do bombardeio. Com um defensor da escolta de caças no comando da Oitava Força Aérea, a doutrina da superioridade aérea assumiu maior importância. Não apenas os bombardeiros continuariam a atacar as principais indústrias aeronáuticas, mas também um número crescente de escoltas de caças americanas atacaria agressivamente a Luftwaffe enquanto os alemães se levantavam para atacar formações de bombardeiros pesados. Os caças americanos também mergulhariam abaixo de 20.000 pés em busca de aeronaves inimigas no ar e no solo.

Com base em projetos de engenharia em 1943, a Oitava Força Aérea montou tanques de asa e barriga em seus caças Lockheed P-38 Lightning e Republic P-47 Thunderbolt. A USAAF também descobriu que, ao colocar um motor britânico Rolls Royce Merlin no Mustang P-51 norte-americano, originalmente projetado como um caça-bombardeiro de ataque ao solo, eles poderiam criar o caça de escolta de longo alcance ideal para duelos ar-ar com a Luftwaffe sobre o território alemão. Nesse ínterim, a Oitava Força Aérea havia redesenhado suas formações de bombardeiros para um bombardeio mais preciso e autoproteção mútua.

Talvez mais significativamente, Doolittle instituiu um sistema de escolta em fases que forneceu cobertura de caça em revezamentos. Não mais vinculados às formações de bombardeiros no apoio próximo que desperdiçava combustível, os caças aliados foram autorizados pelo sistema de retransmissão a entrar no espaço aéreo inimigo em velocidade e encontrar-se com os bombardeiros. Usando este sistema, os Spitfires da RAF foram responsáveis ​​por áreas sobre o Canal da Mancha e o Mar do Norte a uma distância de cerca de 100 milhas. Os Thunderbolts P-47 americanos então assumiram, fornecendo escolta pelas próximas 150 a 200 milhas. Então, o P-38 Lightnings assumiu a responsabilidade por mais 100 a 150 milhas, estendendo a cobertura dos caças para cerca de 450 milhas. Com a chegada dos primeiros P-51Bs na Inglaterra no final do outono de 1943 e o rápido desenvolvimento e reforma de tanques de asa e barriga, os bombardeiros americanos desfrutariam de uma cobertura de escolta de 600 milhas, um alcance suficiente para chegar a Berlim.

Em outubro de 1943, a USAAF ativou a Décima Quinta Força Aérea, uma força de bombardeiros estratégica voando da Itália que poderia atingir alvos no centro-sul da Alemanha e alvos de refino de petróleo na Europa Oriental. A ativação do XV obrigou os alemães a se defenderem contra duas grandes ameaças de bombardeiros durante o dia. Além disso, a produção de aeronaves americanas estava finalmente atendendo às necessidades da USAAF, e o estabelecimento de treinamento da USAAF estava produzindo um número cada vez maior de tripulações de bombardeiros e pilotos de caça. Em dezembro de 1943, a Oitava Força Aérea montou seu primeiro ataque de 600 aviões. Em 1 de janeiro de 1944, as Forças Aéreas Estratégicas dos EUA, sob o comando do Tenente-General Carl A. Spaatz, passaram a existir para coordenar os ataques da Oitava e Décima Quinta forças aéreas & # 8217.

No início de 1944, as recém-formadas Forças Aéreas Estratégicas dos EUA estavam acelerando a destruição da Luftwaffe no ar e no solo, bem como realizando a destruição seletiva do poder industrial alemão. Spaatz abandonou a crença de seu predecessor de que os bombardeiros pesados ​​sempre passariam e defendeu o uso de escoltas de caça para bombardeiros atacando em território alemão.

As Forças Aéreas Estratégicas dos EUA, coordenando os ataques da Oitava e Décima Quinta forças aéreas & # 8217, resultaram em um novo pico no esforço de bombardeio americano. Testando todas as suas reformas no início de fevereiro de 1944, a Oitava Força Aérea montou um terceiro ataque em Schweinfurt e perdeu apenas 11 dos 231 bombardeiros, enquanto três outros ataques enviaram 600 bombardeiros contra a Alemanha com perdas mínimas. A USAAF montou cerca de 3.800 surtidas diurnas sobre o Reich durante a chamada & # 8220Big Week & # 8221 de 22 a 25 de fevereiro, enquanto mais de 2.300 surtidas noturnas foram realizadas pelo Comando de Bombardeiros da RAF. Embora a Grande Semana tenha custado ao Oitavo 300 aviões (principalmente bombardeiros) perdidos ou anulados, quase 10.000 toneladas de bombas foram lançadas sobre a indústria aeronáutica alemã e fábricas de rolamentos de esferas, uma tonelagem maior do que a Oitava havia lançado sobre todos os alvos em 1943. como 1.000 aeronaves alemãs completas ou quase completas foram destruídas.

Com caças que podiam voar além do Reno, proteger formações de bombardeiros e avançar para enfrentar os interceptores da Luftwaffe, as formações da Oitava Força Aérea reverteram a taxa de perda com a força de caça alemã. As perdas de bombardeiros americanos caíram para menos de 10 por cento de cada força de ataque, enquanto as perdas de pilotos alemães aumentaram. Só em fevereiro de 1944, a Luftwaffe perdeu 33 por cento de seus caças monomotores e 20 por cento de seus pilotos de caça, incluindo vários pilotos que foram creditados com mais de 100 vitórias. Nos primeiros quatro meses de 1944, perdeu 1.684 pilotos de caça. Seus substitutos seriam jovens não qualificados lançados no combate contra pilotos americanos experientes.

Para agravar os problemas da Alemanha, os americanos começaram a introduzir novos lutadores no teatro europeu no outono de 1943, o que continuou durante a guerra. Eles incluíram Thunderbolts, Mustangs e Lightnings, aos quais se juntaram os Spitfires Britânicos e os Hawker Tempests. Durante os primeiros seis meses de 1944, a batalha aérea sobre a Europa ocupada continuou com ferocidade inabalável. Um objetivo principal da Operação Pointblank foi cumprido quando, em 6 de junho de 1944, a Luftwaffe não conseguiu ameaçar a Operação Overlord, a invasão da Normandia, e os Aliados desfrutaram de superioridade aérea sobre o campo de batalha pelo resto da guerra. O sucesso da Operação Overlord foi em grande parte devido à guerra aérea travada no continente entre janeiro e junho de 1944.

Enquanto isso, os remanescentes da Luftwaffe lutaram contra a RAF e a USAAF, enquanto o massacre ininterrupto das cidades e da indústria alemãs continuava. Os bombardeiros pesados ​​aliados sobre o Reich agora serviam como isca e caçador, obrigando a Luftwaffe a escalar mais de 20.000 pés para enfrentar os bombardeiros que se aproximavam e suas escoltas mortais para defender importantes centros industriais e populacionais. Os aviões alemães então se tornaram alvos para os bem treinados pilotos de Mustang e Thunderbolt.

Quando a Operação Pointblank terminou, ela havia alcançado seu objetivo principal, assegurar a superioridade aérea sobre as cidades, fábricas e campos de batalha da Europa Ocidental em preparação para Overlord. A Operação Pointblank foi bem-sucedida, mas não da maneira que os planejadores aliados inicialmente pretendiam ou esperavam. O bombardeio 24 horas por dia não levou a Luftwaffe ao esquecimento, nem destruiu a produção de aviões alemães. Instead, by simultaneously striking at aircraft factories and bombing industrial and military targets deep inside Germany, the combined bomber offensive forced the Luftwaffe to send its fighters to meet the ever-increasing flow of bombers over the Reich. Once in the air, they were assailed by Allied fighter escorts. In this war of attrition, the Luftwaffe lost its greatest asset—its experienced pilots. Without skilled pilots to meet the Allied threat, the rise in German aircraft production meant nothing.

The American doctrine of strategic daylight precision bombing failed because it rested on three premises that would be tested in World War II. The first premise centered on a belief of Arnold and his bomber disciples that their heavy bombers would ‘always get through’ without escort and destroy or neutralize enemy industry. The B-17s and B-24s were not able to adequately fight their way in and establish local command of the air. Instead, the Luftwaffe exploited the weaknesses of the flying armadas, inflicting heavy losses on the bombers—losses so extreme that, after Black Week, strategic bombing was suspended until the emergence of a new air strategy.

Second, supporters of strategic daylight precision bombing believed erroneously that the civilian population was the weak link in a nation’s defense. It was thought that bringing the horrors of war directly to the factories, power plants and railroads in the cities would cause the citizens of an enemy nation to compel their government to sue for peace. In practice, neither the morale nor the will of the bombed populations approached collapse.

The third premise was the belief that strategic bombing could eliminate an enemy’s ability to wage war by destroying its industrial base. German industrial output was not stopped by Allied strategic bombing. Legions of laborers ensured adequate manpower, while the largest machine-tool industry in the world compensated for the damage done to machinery. Germany had sufficient industrial capacity to absorb the first years of Allied strategic bombing. Dispersal of industry, ongoing repair and expansion compensated for additional bombing losses. In spite of the Allied strategic bombing campaign, the German economy continued to expand until late in the war.

As the American strategic campaign entered its second year, it faced an experienced and determined foe in the Luftwaffe. By 1943, when American bombers began to invade the airspace of the Reich proper, the Luftwaffe fighter command began to make a major effort against them. American losses from both England and North Africa mounted inexorably from August to October, culminating in the Eighth Air Force’s so-called “Black Week.” The week as a whole cost the Eighth Air Force a quarter of its airmen in England. After Black Week, the Americans effectively suspended daylight raids over the Reich until February 1944.

With U.S. bombers experiencing greater and greater attrition rates, American air commanders desperately sought a solution to their failing strategic-bombing campaign. A solution came with a change of emphasis in air doctrine. The changes produced a revision of Operation Pointblank and a doctrine that emphasized destroying the Luftwaffe in a war of attrition in order to gain air superiority for the coming D-Day invasion in the summer of 1944. The revised Operation Pointblank gave the Allies air superiority for D-Day and virtual command of the air for the push toward Berlin.

Operation Pointblank was a success. Local air superiority belonged to the Allies for the opening of the second front. The war for air superiority over Western Europe had been won, but not by “self-defending” heavy bombers. It had been won by a combination of fighters actively hunting down and killing Germany’s air force and Allied bombers damaging the industrial and logistical infrastructure that supported the German military machine’s ability to make war. In this two-pronged strategy, both bombers and fighters had a crucial, symbiotic role. American air commanders, like their ground counterparts before them, finally realized the truth of German strategist Carl von Clausewitz’s statement—that victory in war comes, first and foremost, through the destruction of the enemy’s armed forces. Operation Pointblank proved that American air power’s first mission should always be the establishment of air superiority through the destruction of the enemy’s air force.

Brian Todd Carey is an assistant professor at the American Military University of Virginia. This feature originally appeared in the November 1998 issue of Segunda Guerra Mundial. For more great articles be sure to pick up your copy of Segunda Guerra Mundial.


“The Whole Street Seemed to Explode, With Smoke and Flames Everywhere”

Brandenburg had marched off to war in 1914 as an infantry officer, but after being severely wounded ended up an air observer flying over the front. From observer he had moved up to command the important Englandflieger, or England Squadrons, which he was now leading up the Thames Valley without opposition. Thick, towering clouds greeted the planes over the capital instead of the clear weather forecast in Belgium. Accurate bombing would be impossible, so the pilots reluctantly turned southeast and headed off to find another target.

They dropped a scattering of bombs along the way over Kent. These were aimed at Lympne Airfield and destroyed a few British airplanes about to take off. The Gothas then went in search of Folkestone, a major supply port for British armies in France.

The sky was clear at this seaside resort filled with unsuspecting crowds in a holiday mood for a Whitsun celebration. The Gothas droned high overhead. Although the raid lasted only 10 minutes, 60 bombs found their way to unsuspecting throngs in the Tortine Street shopping district. “The whole street seemed to explode, with smoke and flames everywhere,” one eyewitness reported. “Worst of all were the screams of the wounded.” The death toll was 95 along with 260 wounded, far higher than from any German Zeppelin airship raid.

The Gothas droned out over the North Sea again for the return flight to Belgium, ending their raid. The Germans had just introduced a new degree of aerial warfare, changing how wars from the sky would be fought during World War I and in future wars.

German efforts to create strategic bombing from the air with specially designed monster planes sprang from the hope of escaping the war’s hideous and interminable slaughter of ground troops. The bombers appealed to the German emperor and his High Command because they believed civilians had been softened by the Industrial Age and saw a chance to strike at the working class, considered Britain’s soft underbelly.


Controlling the Air over the Battlefield

By the end of the war, tactical airpower was an important component of any offensive or defensive action. Controlling the air over the battlefield allowed fighters to attack ground formations with machine-guns or bombs. Air attacks could be terrifying for ground troops and lethal for those caught in the open. The frail, relatively slow-moving aircraft were highly vulnerable at low altitudes, however, and many were shot down by ground fire.

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Objetos e fotos

Zeppelin Memento

2nd Lieutenant Wulstan Tempest achieved instant fame by shooting down a German Zeppelin near London in October 1916. He later created this trophy by mounting his photograph to fragments of his plane's propeller and pieces of the German airship. By 1916, British aircraft mounted standing patrols at high altitudes along likely Zeppelin attack routes, and carried tracer and incendiary bullets in addition to regular rounds. Tempest engaged his target at over 14,000 feet (4,267 metres) after it had been illuminated by ground searchlights. Thousands watched from the ground the destruction of one of Germany's largest and newest airships, L31, flown by Heinrich Mathy, Germany's most experienced Zeppelin commander. It crashed into a farmer's field, where Tempest visited the wreckage the following day.


The War in the Air - Summary of the Air War

When Archduke Ferdinand was assassinated on the 28th of June 1914, it was just over a decade since the Wright brothers first twelve second flight at Kittyhawk.

In the intervening years advances in range and reliability proved that the airplane was a viable, if still somewhat exotic, means of transport. In 1909 Bleriot made the first flight across the English Channel. In 1913 Roland Garros made the first cross Mediterranean flight, from the south of France to Tunisia.

There was also, in this period, some initial understanding of the military implications of the airplane. After Bleriot's flight H. G. Wells was to write, prophetically, that "…this is no longer, from a military point of view, an inaccessible island." In 1911 the Italians, at war with Turkey in Libya, became the first to make military use of the airplane, dropping grenades from a German-built monoplane. In 1912 they also dropped bombs from an airship.

When war broke out the number of aircraft on all sides and all fronts was very small. France, for example, had less than 140 aircraft at the start of the war. By the end of the war she fielded 4,500 aircraft, more than any other protagonist. While this may seem an impressive increase, it does not give a true indication of the amount of aircraft involved. During the war France produced no less than 68,000 aircraft. 52,000 of them were lost in battle, a horrendous loss rate of 77%.

The period between 1914 and 1918 saw not only tremendous production, but also tremendous development in aircraft technology.

A typical British aircraft at the outbreak of the war was the general purpose BE2c, with a top speed of 116 km/h (72 mph). Powered by a 90 hp engine, it could remain aloft for over three hours. By the end of the war aircraft were designed for specific tasks. Built for speed and manoeuvrability, the SE5a fighter of 1917 was powered by a 200 hp engine and had a top speed of 222 km/h (138 mph).

Britain's most famous bomber, the Handley-Page O/400, could carry a bomb load of 900kg (2000 lb) at a top speed of 156 km/h (97mph) for flights lasting eight hours. It was powered by two 360 hp engines.

In 1914 it was important that aircraft be easy to fly, as the amount of training that pilots received was minimal, to say the least. Louis Strange, an innovative pilot from the opening stages of the war, was an early graduate of the RFC (Royal Flying Corps) flight school. He began flying combat missions having completed only three and a half hours of actual flying time. For this reason aircraft were designed for stability. By the end of the war stability had given way to manoeuvrability. The famous Sopwith Camel was a difficult aircraft to fly, but supremely agile.

Not only did aircraft become faster, more manoeuvrable and more powerful, but a number of technologies that were common at the start of the war had almost disappeared by the end of it. Many of the aircraft in 1914 were of "pusher" layout. This is the same configuration that the Wright brothers used, where the propeller faced backwards and pushed the aircraft forward.

The alternative layout, where the propeller faces forwards and pulls the aircraft, was called a "tractor" design. It provided better performance, but in 1914 visibility was deemed more important than speed. World War One marked the end of pusher aircraft.

Another technology that scarcely survived the war was the rotary engine. In this type of engine the pistons were arranged in a circle around the crankshaft. When the engine ran, the crankshaft itself remained stationary while the pistons rotated around it. The propeller was fixed to the pistons and so rotated with them. Rotary engines were air cooled, and thus very light. They provided an excellent power-to-weight ratio, but they could not provide the same power that the heavier in-line water cooled engines could. Although they remained in use throughout the war, by 1918 Sopwith remained the last major manufacturer still using them.

The rapid pace of technological innovation was matched by a rapid change in the uses to which aircraft were put. If in 1914 there were few generals who viewed aircraft as anything more than a tool for observation and reconnaissance (and many of them had great reservation even to that use) by the end of the war both sides were integrating aircraft as a key part of their planned strategies.

While the plane did not play the decisive roll that it was to play in later conflicts, the First World War proved their capabilities. It was during this period that the key tasks that aircraft could perform were discovered, experimented with, and refined: observation and reconnaissance, tactical and strategic bombing, ground attack, and naval warfare. With the growing importance and influence of aircraft came the need to control the air, and thus the fighter was born.


World War II Strategic Bombing Campaign Online Interactive Released

During World War II, Allied strategic bombing destroyed crucial German infrastructure, degraded critical logistics, damaged civilian morale, and forced the German air force into losing battles. It contributed heavily to Germany’s eventual surrender in May 1945. To help tell this story and explain its significance, the American Battle Monuments Commission has released the Strategic Bombing Campaign online interactive.

This free, digital tool covers all aspects of the campaign, and allows the user to determine what they want to learn, and to what extent. From maps showing the location of American bomber groups to narrative videos to an encyclopedia of the people, places and equipment involved, the Strategic Bombing Campaign interactive serves as a comprehensive resource concerning this massive World War II endeavor.

When France fell to the Germans in 1940, the English Channel remained the only effective barrier between the United Kingdom and Hitler’s formidable military machine. The embattled British fought on alone, defending their islands against massive air attacks and the threat of amphibious invasion. In the midst of these dangerous times, the British Royal Air Force struck back with a strategic bombing campaign focusing on German industrial areas. Daylight bombing proved too dangerous, so the British resorted to bombing at night. Precision bombing was virtually impossible at night, which often led to high rates of civilian casualties while attacking strategic targets.

In June 1942 U.S. air forces joined the fight. Soon they attacked targets throughout occupied Europe, and ranged as far as the oil fields in Ploesti, Romania. Long range missions proved to be extremely dangerous for the bombers because fighter escorts could not travel far enough to reach distant targets. Formations of “flying fortresses” could put out large volumes of all-round machinegun fire, but even this was not enough to adequately protect them against determined German fighter planes.

In 1943 British and American air forces formally launched their Combined Bomber Offensive. Americans bombed key targets during the day using precision bombing, and the British bombed critical area targets at night. They aimed to destroy marshalling yards, oil fields, factories, railroads, and other industrial targets. Long range daylight bombing continued to suffer heavy losses because not enough could be done to protect the bombers. The newly introduced long range P-51 Mustang fighter changed this.

Now able to escort bombers all the way to the Berlin, the Allies launched Operation Argument, known as “Big Week,” in February 1944. Every day as many as 1,000 bombers and 800 fighter planes roared over Germany, relentlessly bombing their targets. The bombing focused on German industries related to air power, and forced the German air force (Luftwaffe) into decisive battle against superior forces. Luftwaffe losses sent it into a death spiral.

With the Luftwaffe crippled and the June 6, 1944 invasion of Normandy approaching, the Allies focused on missions over France and Holland, hoping to cripple German supply lines and aid the Allied advance inland. Air support proved critical to the advancing Allied ground troops after the invasion was ashore and the liberation of Europe commenced. The Germans attempted to strike back with revolutionary ME-262 fighter jets, V-1 cruise missiles and V-2 rockets, but these proved to be too little and too late.

The Allied Combined Bomber Offensive continued to devastate German industry until the final collapse in the spring of 1945. Tens of thousands of civilians were killed, and dozens of cities left in ruins. Bomber crews suffered heavy losses as well.

During the course of the Strategic Bombing Campaign, American forces dropped nearly one million tons of bombs, and flew more than 400,000 missions.

Veterans of the Strategic Bombing Campaign are honored at many ABMC cemeteries and memorials, but they particularly shape the story at the Cambridge and Sicily-Rome American Cemeteries.


Segunda Guerra Mundial

With the growing threat from Nazi Germany and Japan, Arnold directed research efforts to exploit existing technologies and drove the development of aircraft such as the Boeing B-17 and Consolidated B-24. In addition, he began pushing for research into the development of jet engines. With the creation of the US Army Air Forces in June 1941, Arnold was made Chief of the Army Air Forces and acting Deputy Chief of Staff for Air. Given a degree of autonomy, Arnold and his staff began planning in anticipation of the US entry into World War II.

Following the attack on Pearl Harbor, Arnold was promoted to lieutenant general and began enacting his war plans which called for the defense of the Western Hemisphere as well as aerial offensives against Germany and Japan. Under his aegis, the USAAF created numerous air forces for deployment in the various theaters of combat. As the strategic bombing campaign commenced in Europe, Arnold continued to press for the development of new aircraft, such as the B-29 Superfortress, and support equipment. Beginning in early 1942, Arnold was named Commanding General, USAAF and made a member of the Joint Chiefs of Staff and the Combined Chiefs of Staff.

In addition to advocating for and supporting strategic bombing, Arnold backed other initiatives such as the Doolittle Raid, the formation of the Women Airforce Service Pilots (WASPs), as well as communicated directly with his top commanders to ascertain their needs firsthand. Promoted to general in March 1943, he soon had the first of several wartime heart attacks. Recovering, he accompanied President Franklin Roosevelt to the Tehran Conference later that year.

With his aircraft pounding the Germans in Europe, he began focusing his attention on making the B-29 operational. Deciding against using it Europe, he elected to deploy it to the Pacific. Organized into the Twentieth Air Force, the B-29 force remained under Arnold's personal command and flew first from bases in China and then the Marianas. Working with Major General Curtis LeMay, Arnold oversaw the campaign against the Japanese home islands. These attacks saw LeMay, with Arnold's approval, conduct massive firebombing attacks on Japanese cities. The war finally came to an end when Arnold's B-29s dropped the atomic bombs on Hiroshima and Nagasaki.


Later Life

After moving to California, LeMay was approached to challenge incumbent Senator Thomas Kuchel in the 1968 Republican primary. He declined and elected instead to run for the vice presidency under George Wallace on the American Independent Party ticket. Though he had originally supported Richard Nixon, LeMay had become concerned that Nixon would accept nuclear parity with the Soviets and would take a conciliatory approach to Vietnam. LeMay's association with Wallace was controversial, as the latter was known for his strong support of segregation. After the two were defeated at the polls, LeMay retired from public life and declined further calls to run for office.


Bombing Berlin: The Biggest Wartime Raid on Hitler's Capital

On March 18, 1945, the biggest wartime bombing raid on Berlin showed that the German air force was still a dangerous and defiant foe.

In the spring of 1945, German forces were reeling from a series of devastating defeats on the eastern and western fronts. In the west, US forces contained and repelled a German counteroffensive in the Battle of the Bulge. On March 7, units of the American 9th Armored Division captured the Ludendorff Bridge at Remagen and established a bridgehead over the Rhine River, the largest remaining obstacle confronting American forces in their drive into Germany. In the east, decimated German units retreated in the face of Soviet assaults on a front that stretched from Yugoslavia to Lithuania. Citizens of Hitler’s Third Reich also could not escape the horrors of war. Germany’s cities lay in ruins from the Anglo-American bombing campaign which dropped more than 45,000 tons of bombs on German population centers between January 1944 and January 1945.

Although in hindsight it is tempting to view March 1945 as the closing act of the war in Europe, German forces continued to inflict heavy casualties on Allied forces. On March 6, the German Army launched a final offensive near Lake Balaton in Hungary in a bid to protect valuable oil fields in the region. In the west, Germany launched thousands of V-2 rockets at targets in the United Kingdom, France, Belgium, and the Netherlands. More than 3,000 of the rockets struck Allied-held territory by March 1945, killing in excess of 4,500 people. Similarly, the British and American air campaign against Germany did not show any signs of abating in March 1945.

A destroyed apartment complex in East London caused by the last German V2 rocket to fall on London on March 27, 1945. Courtesy of the Imperial War Museum.

In the spring of 1945, the Anglo-American air forces launched increasingly bigger and more destructive raids on German cities. Between February 13 and February 15, American and British bombers destroyed the virtually undefended city of Dresden, Germany, killing more than 25,000 civilians. On March 11, the Royal Air Force reduced much of the city of Essen to rubble when 1,079 British aircraft dropped over 4,700 pounds of bombs on the city. Simultaneously, the US Army Air Force dropped approximately 600 tons of bombs on German rail yards every month from September 1944 to April 1945. In the midst of so many devastating raids, one of the most significant air battles of the war has frequently been overlooked.


On the morning of March 18, 1,329 bombers and 733 fighters of the US Eighth Air Force formed up over England and set a course for northern Germany. The target for 1,221 of the bombers was Berlin. This mission, the largest wartime raid on Berlin, was intended to support the Russian advance by attacking rail stations and tank factories in the city.

During the previous two weeks, the American bombers had encountered little fighter resistance on their daylight bombing raids. In the pre-mission briefings on March 18, however, intelligence officers warned crews to be on the lookout for a new German jet fighter, the formidable Messerschmitt Me 262. With a top speed of 540 mph, the Me 262 was over 100 mph faster than the best American fighter of the war, the North American P-51 Mustang.

A formation of P-51 Mustang fighters in 1945. The National WWII Museum, Gift of Dylan Utley, 2012.019.243

As the American bomber fleet and its fighter escorts approached the German capital, more than 70 German fighters intercepted the invaders. Historian Donald Miller called the ensuing battle the “most tremendous air battle of 1945.” The German force consisted of three dozen jets and an equal number of piston engine fighters. Despite being outnumbered 25 to 1, the German fighters used cloud cover to evade the American fighter escort and close with the bomber formations. 30 jets from the newly formed Jagdgeschwader 7 streaked through the formation and shot down seven B-17 bombers in just eight minutes. The German jets each carried two dozen rockets slung under their wings. These projectiles could bring down a bomber with a single hit. To increase their lethality, the German fighters lined up abreast and fired their rockets into the bombers at close range. Fragments of the bombers rained down over the German countryside, while six American fighters that engaged the German defenders were also shot down.

A formation of American B-17 bombers from the 398th Bomb Group over Germany. The National WWII Museum, Gift of Peggy Wallace, 2010.308.031

The armada next encountered German flak, which inflicted even more casualties. More than half of the bombers, 714 planes, sustained damage from German anti-aircraft fire. 16 suffered hits so severe that they had to crash land behind Soviet lines. In total, 24 bombers and six fighters were lost on the mission. 178 Americans were killed, wounded, or captured in the raid. The German Luftwaffe lost just three pilots.

A German Me 262 jet fighter after crash landing in 1945. The National WWII Museum, Gift in Memory of Rayford Edwin Alexander, 2010.275.098

Despite the German Luftwaffe’s success, it was unable to prevent the vast majority of the American bombers from dropping their payloads on Berlin. Although the bombers targeted the city’s rail yard, their customary inaccuracy combined with the intermittent cloud cover meant that more than 3,000 tons of bombs impacted all over the city. Owing to the previous devastation of Berlin and the untold number of refugees in the city, it is impossible to know the exact number of Germans killed in the raid. Conservative estimates put German losses around 3,000 civilians.

The German Me 262 jet fighter returned the qualitative edge to Hitler’s air force in the last days of the war, and German jets shot down a total of 63 bombers in the war’s final months. Yet the belated appearance of the best fighter of the war could not prevent Germany’s ultimate defeat. On April 25, American and Soviet forces linked up on the Elbe River near Torgau, while the Soviet Army fought its way into the heart of Berlin. American and British bombers finally ran out of targets in April 1945, but they had gutted as many German cities as possible in their effort to compel Germany’s surrender.

March 18 was the largest Allied raid on Berlin during the war, yet the bombing mission rated only a single paragraph in the US Army Air Force’s official history of World War II.

One possible reason for the mission’s obscurity is that it was one of more than 350 wartime bombing missions that targeted the German capital. The postwar years have also witnessed a contentious debate over the role of airpower in bringing about Germany’s defeat.

US Army Air Force leaders in Europe commanded the most powerful strategic air force in history by the beginning of 1945, and they were determined to prove that the resources devoted to the bomber force were justified. This goal was all the more important since their demands on American manpower contributed to a dire shortage of infantrymen in Europe in the final six months of the war. In addition, Army Air Force leaders looked ahead to their postwar fight to become an independent service and secure appropriations for a permanent strategic bomber force. Consequently, American air commanders exhibited particular zeal in their spring 1945 campaign. Historian Tami Biddle argued that the United States Strategic Air Forces’ “wide-ranging targeting choices for the month of February revealed an almost desperate quest for a decisive use of strategic air power.” The same could be said of the March 18 raid, which had an undetermined impact on Germany’s defeat. Though the raid had a strategic justification, there was also no denying the psychological appeal of targeting Hitler’s capital with the full power of the US Eighth Air Force, the largest bomber force in American history.

German civilians and Allied servicemen walk past a row of destroyed buildings in Berlin after Germany's surrender on May 8, 1945. The National WWII Museum, Gift of Dylan Utley, 2012.019.480

Tyler Bamford

Tyler Bamford was the Sherry and Alan Leventhal Research Fellow at the Institute for the Study of War and Democracy at The National WWII Museum from 2019-2021. He obtained his PhD in history from Temple University and his BA in history from Lafayette College.


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